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O que é um indicador químico?

Um indicador químico é uma substância que sofre uma mudança observável distinta quando as condições em sua solução mudam. Esta poderia ser uma mudança de cor, formação de precipitação, formação de bolhas, mudança de temperatura ou outra qualidade mensurável.

Outro tipo de indicador que pode ser encontrado em química e outras ciências é um ponteiro ou luz em um dispositivo ou instrumento, que pode mostrar pressão, volume, temperatura, etc.

O termo “indicador” vem das palavras latinas medievais indicare  (para indicar) com o sufixo -tor .

Exemplos de indicadores

  • Um indicador de pH muda de cor em uma estreita faixa de valores de pH em solução. Existem muitos indicadores de pH diferentes, que exibem diferentes cores e atuam entre certos limites de pH. Um exemplo clássico é o papel tornassol. O papel azul do tornassol fica vermelho quando exposto a condições ácidas, enquanto o papel de tornassol vermelho fica azul sob condições básicas.
  • Fluoresceína é um tipo de indicador de adsorção. O corante é usado para detectar a reação completa do íon de prata com cloreto. Uma vez que se adiciona prata suficiente para precipitar o cloreto como cloreto de prata, o excesso de prata é adsorvido na superfície. A fluoresceína combina com a prata adsorvida para produzir uma mudança de cor de amarelo esverdeado para vermelho.
  • Outros tipos de indicadores fluorescentes são projetados para se ligar a moléculas selecionadas. A fluorescência sinaliza a presença das espécies alvo. Uma técnica semelhante é usada para rotular moléculas com radioisótopos.
  •  Um indicador pode ser usado para identificar o ponto final de uma titulação. Isso pode envolver a aparência ou o desaparecimento de uma cor.
  • Os indicadores podem indicar a presença ou ausência de uma molécula de interesse. Por exemplo, testes de chumbo, testes de gravidez e testes de nitratos empregam indicadores.

Qualidades desejáveis ​​de um indicador químico

Para ser útil, os indicadores químicos devem ser sensíveis e facilmente detectáveis.

Não é necessário, no entanto, mostrar uma mudança visível. O tipo de indicador depende de como ele está sendo usado. Por exemplo, uma amostra analisada com espectroscopia pode empregar um indicador que não seria visível a olho nu, enquanto uma prova de cálcio em um aquário precisaria produzir uma mudança de cor óbvia.

Outra qualidade importante é que o indicador não altera as condições da amostra. Por exemplo, o amarelo de metilo adiciona uma cor amarela a uma solução alcalina, mas se o ácido é adicionado à solução, a cor permanece amarela até o pH ser neutro. Neste ponto, a cor muda de amarelo para vermelho. Em níveis baixos, o amarelo do metilo não altera, por si só, a acidez de uma amostra.

Normalmente, o amarelo de metilo é usado em concentrações extremamente baixas, nas partes por milhão de alcance. Esta pequena quantidade é suficiente para ver uma mudança visível na cor, mas não o suficiente para alterar a própria amostra. Mas e se uma enorme quantidade de amarelo metilo fosse adicionado a uma amostra? Não é possível que qualquer mudança de cor seja invisível, mas a adição de tanto amarelo metilo alteraria a composição química da própria amostra.

Em alguns casos, amostras pequenas são separadas de volumes maiores para que possam ser testadas usando indicadores que produzam alterações químicas significativas.

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