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A corrida do ouro do lítio: dentro da corrida para fornecer energia aos veículos elétricos

No topo de um vulcão adormecido no norte de Nevada, os trabalhadores estão se preparando para começar a explodir e cavar um poço gigante que servirá como a primeira nova mina de lítio em grande escala nos Estados Unidos em mais de uma década: um novo suprimento interno de um ingrediente essencial em carro elétrico baterias e energias renováveis.

A mina, construída em terreno arrendado pelo governo federal, poderia ajudar a lidar com a dependência quase total dos Estados Unidos de fontes estrangeiras de lítio.

Mas o projeto, conhecido como Lithium Americas, gerou protestos de tribos indígenas americanas, fazendeiros e grupos ambientais porque se espera que use bilhões de galões de preciosas águas subterrâneas, potencialmente contaminando algumas delas para 300 anos, deixando para trás um monte gigante de destroços.

“Voar em uma montanha não é verde, não importa o quanto as pessoas façam isso”, disse Max Wilbert, que viveu em uma tenda no local da mina proposta enquanto dois litígio que buscam impedir o projeto de chegar à Justiça Federal.

A luta pela mina de Nevada é emblemática de uma tensão fundamental emergindo em todo o mundo: Carros elétricos e a energia renovável pode não ser tão verdes quanto parecem. A produção de matérias-primas como lítio, cobalto e níquel, essenciais para essas tecnologias, costuma ser prejudicial para a terra, a água, a vida selvagem e as pessoas.

Esse custo ambiental tem sido freqüentemente esquecido em parte porque há uma corrida em andamento entre os Estados Unidos, China, Europa e outras grandes potências. Ecoando disputas e guerras passadas por ouro e petróleo, os governos estão lutando pela supremacia sobre os minerais que poderiam ajudar os países a alcançar o domínio econômico e tecnológico nas próximas décadas.

Desenvolvedores e legisladores veem este projeto de Nevada, que recebeu aprovação final nos últimos dias do governo Trump, como parte da oportunidade para os Estados Unidos se tornarem líderes na produção de algumas dessas matérias-primas como presidente Biden. se move agressivamente para combater as mudanças climáticas. Além de Nevada, as empresas propuseram locais de produção de lítio na Califórnia, Oregon, Tennessee, Arkansas e Carolina do Norte.

Mas a mineração tradicional é um dos negócios mais sujos que existe. Essa realidade não passa despercebida pelas montadoras e empresas de energia renovável.

“Nossas novas demandas de energia limpa podem estar causando mais danos, mas sua intenção é fazer o bem”, disse Aimee Boulanger, CEO da Initiative for Responsible Mining Assurance, um grupo que investiga minas para empresas como BMW e Ford Motor. “Não podemos permitir que isso aconteça.”

Essa fricção ajuda a explicar por que algum tipo de competição surgiu nos últimos meses nos Estados Unidos sobre a melhor maneira de extrair e produzir grandes quantidades de lítio de maneiras muito menos destrutivas do que a forma como a mineração tem sido feita há décadas.

Só nos primeiros três meses de 2021, as mineradoras de lítio dos EUA como as de Nevada levantaram quase US $ 3,5 bilhões de Wall Street, sete vezes o valor arrecadado nos 36 meses anteriores, de acordo com os dados. montado pela Bloomberg, e uma dica do frenesi contínuo.

Alguns desses investidores estão apoiando alternativas, incluindo um plano para extrair lítio da água salgada abaixo do maior lago da Califórnia, o mar de salton, cerca de 600 milhas ao sul do site da Lithium Americas.

Em Salton Sea, os investidores planejam usar pérolas especialmente revestidas para extrair sal de lítio de um líquido quente bombeado de um aqüífero a mais de 4.000 pés abaixo da superfície. Os sistemas autônomos serão conectados a usinas geotérmicas que geram eletricidade livre de emissões. E, no processo, eles esperam gerar a receita necessária para restaure o lago, que foi sujado por escoamento tóxico de fazendas na área por décadas.

As empresas também esperam extrair lítio da salmoura em Arkansas, Nevada, Dakota do Norte e pelo menos mais um local nos Estados Unidos.

Os Estados Unidos precisam encontrar novos suprimentos de lítio rapidamente, à medida que as montadoras aumentam a produção de veículos elétricos. O lítio é usado em baterias de carros elétricos porque é leve, pode eles armazenam muita energia e podem ser recarregados repetidamente. Analistas estimam que a demanda por lítio aumentará dez vezes antes do final desta década, como Tesla, Volkswagen, Motores gerais e outras montadoras presentes dezenas de modelos elétricos. Outros ingredientes, como o cobalto, são necessários para manter a bateria estável.

Embora os Estados Unidos tenham alguns dos as maiores reservas do mundoO país hoje tem apenas uma mina de lítio em grande escala, Silver Peak em Nevada, que foi inaugurada na década de 1960 e produz apenas 5.000 toneladas por ano, menos de 2% do suprimento anual mundial. A maior parte do lítio bruto usado internamente vem da América Latina ou da Austrália, e a maior parte dele é processado e convertido em células de bateria na China e outros países asiáticos.

“A China acaba de revelar seu próximo plano de cinco anos”, disse a secretária de energia de Biden, Jennifer Granholm, em uma entrevista recente. “Eles querem ser o lugar certo para a tripa de bateria, mas temos esses minerais nos Estados Unidos. Não temos aproveitado para miná-los ”.

Em março, anunciou subsídios para aumentar a produção de minerais essenciais. “Esta é uma corrida para o futuro que a América vai ganhar”, disse ele.

Até agora, o governo Biden não se moveu para ajudar a promover opções mais ecológicas, como a extração de salmoura de lítio, em vez de minas a céu aberto. O Departamento do Interior se recusou a dizer se mudaria sua posição sobre a licença da Lithium Americas, que é defendendo no tribunal.

As mineradoras e empresas relacionadas querem acelerar a produção doméstica de lítio e estão pressionando o governo e legisladores importantes para incluir um programa de subsídios de US $ 10 bilhões no projeto de infraestrutura de Biden, argumentando que é uma questão de segurança nacional.

“No momento, se a China decidir isolar os Estados Unidos por uma série de razões, estaremos em apuros”, disse Ben Steinberg, um funcionário do governo Obama que se tornou lobista. Ele era contratado em janeiro pela Piedmont Lithium, que está trabalhando para construir uma mina a céu aberto na Carolina do Norte e é uma das várias empresas que criaram uma associação comercial para o setor.

Os investidores estão correndo para obter licenças para novas minas e começar a produção para garantir contratos com empresas de baterias e montadoras.

Em última análise, as autoridades federais e estaduais decidirão qual dos dois métodos – mineração tradicional ou extração de salmoura – é aprovado. Ambos poderiam se firmar. Muito dependerá do sucesso de ambientalistas, tribos e grupos locais no bloqueio de projetos.

Em uma encosta, Edward Bartell ou seus empregados do rancho saem cedo todas as manhãs para garantir que as quase 500 vacas e bezerros que vagueiam por seus 50.000 acres no alto deserto de Nevada tenham alimento suficiente. É rotina há gerações, mas a família nunca enfrentou uma ameaça como essa antes.

A poucos quilômetros de sua fazenda, os trabalhos podem começar em breve na mina a céu aberto de Lithium Americas, que representará um dos maiores locais de produção de lítio da história dos Estados Unidos, com uma pista de pouso para helicópteros, uma planta de processamento químico e depósitos de lixo. A mina atingirá uma profundidade de aproximadamente 370 pés.

O maior medo de Bartell é que a mina consuma a água que mantém seu gado vivo. A empresa disse que a mina vai consumir 3.224 galões por minuto. Isso poderia fazer com que o lençol freático caísse nas terras que o Sr. Bartell possui por um estimativa de 12 pés, de acordo com um consultor da Lithium Americas.

Durante a produção 66.000 toneladas por ano carbonato de lítio de grau de bateria, a mina pode causar contaminação do lençol freático com metais, incluindo antimônio e arsênico, de acordo com documentos federais.

O lítio será extraído pela mistura de argila extraída da encosta da montanha com até 5.800 toneladas de ácido sulfúrico por dia. Todo esse processo também criará 354 milhões de jardas cúbicas de resíduos de mineração que serão carregados com descarga do tratamento com ácido sulfúrico, e pode conter modestamente urânio radioativo, documentos de autorização de liberação.

Um dezembro A avaliação do Departamento do Interior concluiu que ao longo de seus 41 anos de vida, a mina se degradaria quase 5.000 acres da variedade de inverno usada pelo antílope pronghorn e danificar habitat do sábio perdiz. Provavelmente também destruir uma área de nidificação por um par de Águias douradas cujas penas são vitais para as cerimônias religiosas da tribo local.

“É realmente frustrante que seja apresentado como um projeto verde, quando na verdade é um enorme site industrial”, disse o Sr. Bartell, que apresentou uma demanda para tentar bloquear a mina.

Na reserva indígena Fort McDermitt, a raiva sobre o projeto transbordou, até mesmo gerando brigas entre os membros, já que a Lithium Americas se ofereceu para contratar membros tribais em empregos remunerados. um salário médio anual de $ 62.675 – duas vezes o condado renda “per capita – mas isso virá com uma grande compensação.

“Diga-me, que água vou beber por 300 anos?” Deland Hinkey, um membro da tribo, gritou quando um oficial federal chegou à reserva em março para informar os líderes tribais sobre o plano de mineração. Alguém, responda minha pergunta. Depois de contaminar minha água, o que vou beber por 300 anos? Você está mentindo!”

A reserva fica a quase 80 quilômetros do local da mina e bem além da área onde o lençol freático pode estar contaminado, mas os membros da tribo temem que a contaminação se espalhe.

“É realmente uma situação David vs. Golias”, disse Maxine Redstar, líder das tribos Paiute e Shoshone de Fort McDermitt, observando que houve uma consulta limitada com a tribo antes que o Departamento do Interior aprovasse o projeto. “As mineradoras são apenas grandes corporações.”

Tim Crowley, vice-presidente da Lithium Americas, disse que a empresa operaria com responsabilidade, planejando, por exemplo, usar o vapor da queima de enxofre derretido para gerar a eletricidade de que precisa.

“Estamos respondendo ao apelo do presidente Biden para proteger as cadeias de abastecimento da América e enfrentar a crise climática”, disse Crowley.

Um porta-voz observou que os fazendeiros da região também usavam muita água e que a empresa havia comprado o lote de outro fazendeiro para limitar o aumento no uso da água.

A empresa agiu agressivamente para obter licenças, contratar um lobista equipe incluindo um ex-conselheiro de Trump da Casa Branca, Jonathan Slemrod.

Lítio Américas, que estima que existam $ 3,9 bilhões valor de lítio recuperável no local, espera-se iniciar as operações de mineração no próximo ano. Seu maior acionista é chinês Empresa de lítio Ganfeng.

As areias do deserto que cercam o Mar Salton já atraíram a atenção global antes. Eles serviram de locação para produções de Hollywood, como a franquia “Star Wars”.

Criado pelas enchentes do Rio Colorado há mais de um século, o lago já prosperou. Frank Sinatra se apresentou em seus resorts. Ao longo dos anos, a seca e a má gestão tornaram-no uma fonte de poluentes.

Mas uma nova onda de investidores está promovendo o lago como uma das perspectivas de lítio mais promissoras e ecologicamente corretas dos Estados Unidos.

A extração de lítio da salmoura é usada há muito tempo no Chile, na Bolívia e na Argentina, onde o sol é usado por quase dois anos para evaporar a água de tanques em expansão. É relativamente barato, mas usa muita água em áreas áridas.

A abordagem planejada em Salton Sea é radicalmente diferente.

O lago fica no topo de Salton Buttes, que, como Nevada, são vulcões subterrâneos.

Por anos, uma empresa de propriedade da Berkshire Hathaway, CalEnergye outro negócio, Fonte de energia, aproveitaram o calor geotérmico de Buttes para produzir eletricidade. Os sistemas utilizam vapor subterrâneo de origem natural. Essa mesma água é carregada com lítio.

Agora, a Berkshire Hathaway e duas outras empresas, a Controlled Thermal Resources and Materials Research, querem instalar um equipamento que irá extrair lítio depois que a água passar por usinas geotérmicas, em um processo que levará apenas cerca de duas horas.

Rod Colwell, um australiano corpulento, passou grande parte da última década pressionando investidores e legisladores a implementar salmoura. Em fevereiro, uma retroescavadeira arou terra em um local de 7.000 acres que está sendo desenvolvido por sua empresa, a Controlled Thermal Resources.

“Este é o ponto ideal”, disse Colwell. “Este é o lítio mais sustentável do mundo, feito nos Estados Unidos. Quem teria pensado? Temos esta grande oportunidade. “

Um executivo da Berkshire Hathaway disse às autoridades estaduais recentemente que a empresa esperava concluir sua planta de demonstração para extração de lítio até abril de 2022.

Patrocinadores dos projetos de lítio Salton Sea também estão trabalhando com grupos locais e esperam oferecer bons empregos em uma área que tem uma taxa de desemprego de quase 16 por cento.

“Nossa região é muito rica em recursos naturais e minerais”, disse Luis Olmedo, diretor executivo do Comitê Cívico do Vale, que representa os trabalhadores agrícolas da região. “No entanto, eles são muito mal distribuídos. A população não tem assento à mesa ”.

O estado concedeu milhões em concessões a empresas de mineração de lítio, e o Legislativo está considerando exigir que as montadoras até 2035 usem fontes da Califórnia para obter parte do lítio nos veículos que vendem no mercado estadual.

Mas mesmo esses projetos levantaram algumas questões.

As usinas geotérmicas produzem energia sem emissões, mas podem exigir dezenas de bilhões de galões de água por ano para resfriar. E a extração de lítio da salmoura extrai minerais como ferro e sal, que devem ser removidos antes que a salmoura seja injetada de volta no solo.

Esforços de extração semelhantes no Mar Salton falharam anteriormente. Em 2000, CalEnergy propôs gastar US $ 200 milhões para extrair zinco e para ajudar a restaurar o Mar Salton. A empresa desista do esforço em 2004.

Mas várias empresas que trabalham na técnica de extração direta de lítio, incluindo Lilac Solutions e Standard Lithium de Vancouver, British Columbia, estão confiantes de que dominam a tecnologia.

Ambas as empresas têm demonstração aberta projetos que usam tecnologia de extração de salmoura, com o lítio padrão extraindo uma fonte de salmoura que já está sendo extraída do solo por uma fábrica de produtos químicos do Arkansas, o que significa que não é necessário retirar água adicional do solo.

“Este aspecto verde é incrivelmente importante”, disse Robert Mintak, CEO da Standard Lithium, que espera que a empresa produza 21.000 toneladas de lítio por ano no Arkansas em cinco anos, se conseguir levantar US $ 440 milhões em financiamento. “A abordagem de Fred Flintstone não é a solução para o desafio do lítio.”

A Lilac Solutions, cujos clientes incluem a Controlled Thermal Resources, também está trabalhando na mineração direta de lítio em Nevada, Dakota do Norte e pelo menos um outro local nos Estados Unidos que não divulgou. A empresa prevê que, em cinco anos, esses projetos possam produzir cerca de 100 mil toneladas de lítio por ano, ou 20 vezes a produção nacional atual.

Executivos de empresas como a Lithium Americans se perguntam se essas abordagens mais inovadoras podem fornecer todo o lítio de que o mundo precisa.

Mas as montadoras estão interessadas em aplicar abordagens que tenham um impacto muito menor no meio ambiente.

“Tribos indígenas estão sendo despejadas ou sua água sendo envenenada ou qualquer um desses tipos de problemas, nós simplesmente não queremos fazer parte disso”, disse Sue Slaughter, diretora de compras da Ford para sustentabilidade da cadeia de suprimentos. “Queremos realmente forçar as indústrias das quais compramos materiais a garantir que o façam de forma responsável. Como uma indústria, seremos Ao adquirir tantos desses materiais, temos um poder significativo para controlar essa situação com grande força. E pretendemos fazer isso. “

Gabriella Angotti-Jones relatórios contribuídos.

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