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A luta solitária de um republicano contra uma avalanche de desinformação

AFTON, Va. – Denver Riggleman estava praticamente sozinho.

Era 2 de outubro, no plenário da Câmara dos Representantes, e ele se levantou como um dos únicos dois republicanos na casa para falar por uma resolução denunciando QAnon. O Sr. Riggleman, um congressista do primeiro ano da Virgínia, teve suas próprias experiências pessoais com ideias marginais, tanto como um alvo para elas quanto como um observador curioso do poder que elas têm sobre os verdadeiros crentes. Ele viu um movimento perigoso cada vez mais entrelaçado com seu partido e temeu que só estivesse crescendo graças às palavras de encorajamento do Presidente Donald J. Trump.

“Vamos nos levantar e condenar uma teoria da conspiração perigosa, desumanizante e complicada de que o F.B.I. você avaliou com alta confiança se é muito provável que motive alguns extremistas domésticos? “perguntou o Sr. Riggleman, um ex-oficial de inteligência da Força Aérea.” Não deveríamos brincar com fogo. “

Seis meses depois, teorias de conspiração como QAnon continuam sendo uma ameaça que a maioria dos republicanos prefere ignorar a confrontar, e Riggleman está fora do cargo. Mas ele está cada vez mais determinado a tentar expor a desinformação de extrema direita que está fazendo com que as legiões na base republicana acreditem em uma falsa realidade.

Riggleman é um exemplo vivo do preço político de perder o passo com a extrema direita. Ele perdeu um G.O.P. corrida primária em junho passado depois que ele oficiou em Casamento de um casal gay. E assim que começou a ligar para QAnon, cujos seguidores acreditam que uma rede satânica de molestadores de crianças comanda o Partido Democrata, ele recebeu ameaças de morte e foi considerado traidor, inclusive por membros de sua própria família.

A ruína de Riggleman – e agora sua improvável cruzada – é reveladora sobre uma dimensão da política conservadora hoje. A luta contra o radicalismo dentro do G.O.P. É profundamente solitário, lutado principalmente por republicanos como ele, que não estão mais no cargo, e pelo pequeno punhado de funcionários eleitos que decidiram que estão dispostos a se manifestar, mesmo que isso signifique que eles também possam estar se manifestando mais cedo aposentadoria.

“Tenho dito às pessoas: ‘Você não entende. Isso está piorando, não melhorando ‘”, disse Riggleman, sentado em um banquinho no bar de sua família em uma tarde recente. “As pessoas estão com raiva. E eles estão zangados com aqueles que falam a verdade. “

Riggleman, 51, está agora de volta para casa no sopé das Montanhas Blue Ridge, onde ele e sua esposa administram um bar e uma destilaria. E para seu próximo passo em uma carreira que incluiu empregos na Agência de Segurança Nacional e fundar um empreendimento militar, ele está trabalhando com um grupo de outros especialistas para lançar luz sobre o que ele chama de “doença social” da desinformação.

Sua experiência com problemas e emoções no trabalho é profissional e pessoal. Ele ficou tão intrigado com os sistemas de crença falsos que publicou um livro sobre o mito do Pé Grande e as pessoas que são inabalavelmente devotadas a ele.

Riggleman, que concorreu e venceu pela primeira vez em 2018 depois que o presidente republicano em seu distrito se aposentou, juntou-se ao arqui-conservador Freedom Caucus e recebeu o endosso de Trump.

Agora ele diz que “me dá arrepios” ser chamado de republicano. Ele espera mostrar que ainda há uma maneira de reverter as mentiras e falsas crenças que se espalharam da periferia para a tendência dominante. É um trabalho árduo, que depende da superação de dois impulsos fortes: o medo dos políticos de perder as eleições e a relutância do povo em aceitar que foi enganado por uma mentira.

Riggleman resumiu suas conversas com 70% dos republicanos da Câmara, que disseram ter ficado particularmente consternados com a conduta do ex-presidente, mas não ousariam falar.

“” Não poderíamos fazer isso em nosso distrito. Nós perderíamos ‘”, disse ele. “É isso. É simples assim.”

Atarracado, falante e extremamente curioso, o ex-congressista agora trabalha para um grupo de importantes especialistas e acadêmicos do Network Contagion Research Institute, estudando a disseminação da desinformação na política americana e como evitá-la. O grupo realizou vários pesquisar sobre como os extremistas usaram propaganda e informações falsas para semear divisão em algumas das questões mais polêmicas da atualidade, como a pandemia do coronavírus e a violência policial.

Seus relatórios também deram aos legisladores uma melhor compreensão do o sistema de crença QAnon e outras ideologias radicais que ajudaram a alimentar os distúrbios do Capitólio em 6 de janeiro.

Riggleman disse que escreveu um relatório sobre o envolvimento de militantes de extrema direita e grupos de supremacia branca no ataque, especificamente a pedido de um membro republicano que precisava de ajuda para convencer seus colegas de que os grupos de extrema esquerda não eram os culpados.

Tem sido difícil fazer os legisladores verem movimentos radicais como o QAnon como uma ameaça. Joel Finkelstein, diretor do Network Contagion Research Institute, disse que em junho, quando o grupo tentou soar o alarme sobre QAnon para membros do Congresso, Riggleman foi o único que respondeu com um senso de urgência e concordou em ajudar. .

“Estávamos gritando dos telhados”, disse Finkelstein. “Dissemos: ‘Isso vai ser um problema. Eles estão se tornando cada vez mais militantes em suas conspirações. “Quando os membros do instituto falaram com Riggleman, ele disse:” Mostramos a ele nossos dados e ele disse: ‘Meu Deus’.

Longe de ser uma preocupação teórica ou exagerada, a desinformação e seu papel na perpetuação de falsas crenças sobre a derrota de Trump na eleição e suas consequências são problemas que alguns republicanos acreditam que poderiam paralisar seu partido se ignorados.

Em um sinal de quão difundidas são essas teorias da conspiração, uma pesquisa recente da Universidade de Suffolk e do USA Today descobriu que 58 por cento dos eleitores de Trump acreditaram erroneamente que a invasão do Capitólio foi inspirada principalmente por radicais de extrema esquerda associados à antifa e envolveu apenas alguns partidários de Trump.

“Houve uma troika nossa que disse: ‘Isso está indo para um lugar ruim'”, disse Paul Mitchell, que representou Michigan na Câmara por dois mandatos antes de se aposentar no início deste ano devido à frustração. Ele disse que viu membros demitir Riggleman, apesar de seu histórico de inteligência. “Não havia muitas pessoas que se importassem com sua experiência”, disse Mitchell. “Foi irrelevante em comparação com os pontos de discussão.”

A derrota de Riggleman no verão passado em uma convenção partidária de capital fechado permitiu que ele fosse mais franco. O vencedor, o representante Bob Good, é um ex-diretor atlético associado da Liberty University que discordou do escritório de Riggleman no casamento gay e o chamou de “fora de compasso” com a base do partido.

E à medida que Riggleman continuava assim e falava mais agressivamente contra Trump após a eleição, sua luta ficava mais solitária.

“Um colega me deu um tapinha no ombro e disse: ‘Denver, você é muito paranóico. Você está se matando politicamente pelo resto de sua vida perseguindo o grande homem dessa forma “, lembrou Riggleman.

Quando ele voltou definitivamente para a Virgínia em janeiro, ele disse que às vezes se sentia isolado. Parentes, ex-constituintes e apoiadores da destilaria insistiram que a eleição foi roubada de Trump. E eles não podiam convencê-los a não fazer isso, não importa o quanto tentassem.

Ele se lembrou de uma conversa recente com um casal de quem é amigo e que ele disse ser especialmente irritante.

“Eu repasso as estatísticas”, disse ele. “Eu reviso os números. Eu examino os 50 estados, como isso realmente funciona. Como as máquinas que não estão conectadas são muito difíceis de hackear. Como você teria que pagar centenas de milhares de pessoas para fazer isso. “

“Eu não os convenci”, acrescentou.

Outros amigos dele, alguns dos quais também são membros do grupo crescente de ex-legisladores republicanos agora publicamente críticos de Trump, disseram que muitos políticos conservadores não viam incentivo em tentar dissipar a desinformação, mesmo quando sabem que são falsos.

“O que alguns desses caras me disseram em particular é que ainda é uma espécie de autopreservação”, disse Joe Walsh, um ex-congressista de Illinois que liderou uma curta campanha primária contra Trump no ano passado. “” Eu quero ficar no concerto. E isso é febre, vai passar. “

Isso é um erro, disse Walsh, porque ele não vê que o feitiço que Trump exerce sobre os eleitores republicanos não vai quebrar tão cedo. “Está feito, e foi feito há alguns anos”, disse ele.

Riggleman, que está considerando se candidatar a governador na Virgínia e escrever um livro sobre sua experiência com o lado negro da política republicana, vê um caminho a seguir em sua experiência de Pé Grande. O sasquatch foi a primeira vez que muitas pessoas descobriram sobre ele como político, depois que um oponente o acusou de nutrir fascínio pelo “Pé Grande erótico” em 2018.

“Não gosto de pornografia com monstros”, ele retruca em seu livro “Pé Grande … É Complicado”, que foi baseado em parte em uma viagem que ele fez em 2004 em uma expedição Pé Grande.

O livro está repleto de passagens que, se as referências à criatura mítica forem removidas e removidas, poderiam estar delineando a política em 2021.

O Sr. Riggleman cita um verdadeiro crente que explica por que está absolutamente convencido de que o Pé Grande é real, embora nunca o tenha visto. Em uma resposta que poderia ter saído diretamente da boca de alguém que defendia o mito de que Trump realmente venceu a eleição de 2020, o homem disse com bastante naturalidade: “As evidências são avassaladoras. Dê uma olhada na internet. Todos os tipos de avistamentos e fatos. “

Em outro ponto, o Sr. Riggleman descreve uma conversa que teve com alguém que lhe perguntou se ele realmente pensava que todas as pessoas que alegaram ter visto o Pé Grande ao longo dos anos eram mentirosas. “Não acredito nisso”, responde o Sr. Riggleman. “Acho que as pessoas veem o que querem ver.”

Ele encontrou uma maneira de quebrar o falso sistema de crenças do Pé Grande: dizer aos verdadeiros crentes que eles estavam sendo enganados em centenas ou milhares de dólares para participar de expedições onde nunca veriam a criatura.

“Eles ficaram muito zangados”, disse ele. Mas, eventualmente, alguns começaram a aparecer.

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