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Agora elogie as formiguinhas

Todas essas diferenças nos ajudam a ver as formigas como realmente são: ricas em diversidade, adquiridas ao longo de milhões de anos de evolução à medida que se adaptaram aos habitats, ecossistemas e estratégias de sobrevivência do mundo. O Dr. Rice chama as formigas de “as criações da Bauhaus do mundo natural”. Como o princípio arquitetônico de que a forma segue a função, cada adaptação de aparência estranha representa um compromisso importante em criaturas com “pouco espaço para extravagância” e, portanto, ilustra outra das muitas maneiras pelas quais ela pode ser uma formiga. “Responder à pergunta feita pela forma de uma formiga”, escreve o Dr. Rice, “é começar a desvendar as intrincadas relações que formam a estrutura de nosso mundo.”

O naturalista e autor Edward O. Wilson descobriu isso no início de sua carreira científica, quando um mentor lhe enviou uma nota sobre um grupo de formigas com mandíbulas estranhas e longas que podiam se fechar como armadilhas. (“Wilson, descubra o que os lagartos comem”, escreveu ele. “O que eles caçam e pegam rastejando com aquelas mandíbulas estranhas?”) Uma questão de morfologia se transformou em uma pista para uma teia alimentar. Acontece que as formigas estavam comendo colêmbolos, uma espécie de hexápode que pode disparar pelo ar rapidamente para evitar predadores, mas não rápido o suficiente para superar a incrível velocidade das mandíbulas das formigas. Era uma corrida, o Dr. Wilson escreveu em “Tales From the Ant World”: “cada um usando seus próprios dispositivos explosivos, um para capturar, o outro para evitar a captura.” As fotos de Niga mostram formigas com mandíbulas semelhantes a cimitarras ou garras de lagosta; alguns podem fechar suas mandíbulas em apenas um décimo de milissegundo, fechando-se a velocidades que chegam a 145 milhas por hora.

Também encontramos Cataglyphis bicolor, com suas longas patas de aranha, uma adaptação inestimável se você vive como esta formiga no Saara e precisa de velocidade e altura para se refrescar na areia escaldante. (Para Oecophylla smaragdina, ou formigas tecelãs, as pernas longas têm um propósito diferente: abranger as lacunas nas copas das árvores enquanto constrói ninhos de folhas e seda.) As formigas cortadeiras parecem ferozes, seus corpos são cobertos de espinhos e espinhos, mas toda aquela armadura não foi feita para lutar, mas, na verdade, como uma ferramenta de jardinagem. As formigas são fazendeiras, transportando alimento para o fungo que cultivam em elaboradas câmaras subterrâneas, e os espinhos permitem que equilibrem melhor suas cargas de folhas. Nos trópicos, eles trabalham em número tão diligente que estradas de formigas carregando suas pequenas pernas podem ser vistas no chão da floresta.

Aprender os costumes das formigas nos ensina que suas vidas são muito diferentes da nossa. As formigas que encontramos em nossas próprias vidas são quase exclusivamente fêmeas; os machos são, nas palavras do Dr. Wilson, “pouco mais do que mísseis de esperma” que não vivem muito e muitas vezes são irreconhecíveis como formigas. Rainhas são feitas, elas não nascem; Ovos fertilizados têm potencial para serem rainhas ou operárias, e se desenvolverão de forma diferente com base na alimentação dos filhotes à medida que crescem, uma dieta e um futuro que serão ditados pelas necessidades da colônia. As formigas também têm um número excepcionalmente alto de receptores de odor, que permitem decodificar rastros químicos e mensagens. Algumas espécies também têm três olhos simples sensores de luz, chamados ocelos, para ajudá-los a voar e navegar, além dos dois olhos compostos padrão.

Existem muitas razões para entender melhor as formigas. Ecossistemas inteiros são construídos ao redor deles, e um grande número de espécies, de plantas a besouros e pássaros, são “forçados às formigas”, o que significa que são completamente dependentes de suas relações com as colônias de formigas para sobreviver. As formigas cortadeiras espalham tantas sementes herbáceas na América do Norte, observa o Dr. Rice, que “removê-las faz com que a abundância de flores silvestres diminua em 50%”.

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