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Aos 91, John Cullum está pronto para tentar algo novo

Em uma tarde ensolarada de agosto de 2019, o ator John Cullum estava cantando e contando histórias ao lado de um piano vertical em um espaço de ensaio em frente ao Columbus Circle, dentro de um prédio que não existe mais. A amarelinha através das reminiscências de sua carreira teatral de seis décadas, ajustando o roteiro à medida que avançava, estava se preparando para um show de cabaré em setembro que nunca se tornaria.

Cullum está com 91 agora e foi vacinado recentemente (ambas as doses), mas naquele último verão pré-pandêmico ele tinha 89 anos, com o corpo esguio de um jogador de tênis competitivo que já foi e muitas anedotas sobre musicais da Broadway que ele tem sido construindo desde 1960. quando ele fez o teste com sucesso – “zombou um pouco”, diz ele charmosamente, para a produção original de “Camelot”.

“Isso aborrece todo mundo?” ele perguntou incerto, interrompendo uma memória para consultar um punhado de íntimos na sala, que o tranquilizou. David Thompson, o diretor do programa e escritor do livro, estava sentado atrás de um laptop, enquanto Georgia Stitt, a diretora musical, estava sentada ao piano, embora no tom do Tennessee que Cullum nunca se preocupou em perder, esse instrumento seja pronunciado “pianah” .

O show solo que eles estavam fazendo, “John Cullum: An Accidental Star”, é uma homenagem a uma carreira em musicais que, apaixonado por Shakespeare como ele era, ele não pretendia ter. Ao longo do caminho, ele ganhou dois prêmios Tony: por “Shenandoah” em 1975 e “On the Twentieth Century” em 1978.

Mas sua retrospectiva seria prejudicada, primeiro pela doença, depois pelo fechamento do teatro, antes de se transformar em janeiro deste ano em uma performance filmada, sem público, no Irish Repertory Theatre, e Streaming online de 8 a 22 de abril.

Os telespectadores conhecem Cullum de programas como “Northern Exposure” e “ER”, enquanto o público da Broadway o viu mais recentemente em programas como “The Scottsboro Boys” e “Waitress”. Stitt está considerando colaborar com Cullum, cujas duas indicações ao Tony neste século foram para “110 in the Shade” e “Urinetown”, uma espécie de serviço prestado à história do teatro musical.

“Trabalhar com alguém que fez os álbuns de elenco que eu cresci ouvindo”, disse ele, “e ele tem histórias sobre como trabalhar com pessoas famosas que ele idolatrava, e eu ainda posso cantar essas músicas e continuar fazendo essas músicas, parece de várias maneiras, como: Certo. Isso é parte do que me mudei para fazer, apenas fazer parte desta linhagem. “

No entanto, naquela tarde de agosto, no ensaio, todos os cenários que Cullum e seus colegas consideraram para o show, adicionando um sublinhado, fornecendo um pouco de explicação, estavam focados no futuro próximo: uma série de cinco shows no Feinstein’s / 54 Below. Menos de um mês longe. Foi um trabalho detalhado, e para um ator de longa-metragem tão expressivo quanto Cullum, fisicamente exigente.

Quando já estava nisso há cerca de 90 minutos, Stitt, sabendo exatamente o que iria gostar, puxou um estoque de sanduíches com cobertura de chocolate para ele comer.

“Achei que os cantores não deviam comer chocolate”, disse Thompson suavemente.

“Você não é,” concordou Cullum, feliz por quebrar a regra. “Mas eu tenho feito um muitos cantar “.

Uma semana depois, na casa de Cullum no distrito de Flatiron, um prédio que ele e sua esposa, a dançarina e coreógrafa Emily Frankel, compraram por volta de 1960 por $ 67.000, ele estava vestido para a saúde e o tempo quente com o que chamou de roupa do Pequeno Lorde Fauntleroy: branco . meias de compressão (“para evitar que minhas pernas inchem”, disse ele), por baixo de shorts compridos de basquete.

Ele tinha uma vitória a relatar. “It’s Gonna Take Time”, uma música que havia sido removida de “The Scottsboro Boys” e apresentada em “An Accidental Star”, agora também havia sido removida de seu show. No ensaio, Cullum argumentou veementemente que o público poderia interpretá-lo erroneamente como endossando o ponto de vista da música, cantada pelo personagem que interpretou na Broadway, o Interlocutor, a quem Cullum chamou de “um fanático estúpido”, a menos que eu acrescente um contexto falado para esclarecer. . Mas Thompson resistiu.

No dia seguinte, quando Thompson, que escreveu o livro para “The Scottsboro Boys”, sugeriu cortar o número, foi um alívio: porque não se encaixava no ritmo ou tom do show, que Cullum pretendia tratar. “Grandes musicais que estrelei e consegui por bem ou por mal”, mas também porque “Scottsboro” é uma memória mais desconfortável para ele do que os outros programas.

“Foi um papel difícil para mim porque entendo esses caras do sul”, disse ele. “Quer dizer, meus parentes, alguns deles, são como o personagem que interpretei.”

Isso não é, aliás, um golpe contra os sulistas como um todo. Cullum cresceu como batista no subúrbio de Knoxville. Quando jovem, recém-saído do exército e estudando finanças na Universidade do Tennessee, onde era o presidente de sua fraternidade, ele também era o diretor do coro de sua igreja.

Quando ele começa a filosofar sobre a conexão entre teatro e religião, ele remonta aos gregos antigos até seu próprio reflexo de infância para atrair a atenção quando o pregador “discursava e delirava e chorava e mostrava emoção de várias maneiras”.

“De certo modo”, disse ele, “aprendi minha atuação com um pregador. E, claro, na igreja, ele memorizava muitas passagens da Bíblia e as fazia em voz alta, cantava canções e contava histórias. “

Quando Cullum veio para Nova York em 1956 para tentar ter sucesso como ator, ele foi rapidamente escalado para o papel de Rosencrantz em uma produção de “Hamlet”. Ele estava ensaiando quando seu pai ligou para ele em outubro para dizer que sua mãe havia morrido em um acidente de carro. Cullum foi para casa no Tennessee e não voltou por meses.

“Nós cortamos o show”, ela disse, referindo-se àquela memória, “mas realmente me afetou de uma forma que, uh, eu nunca me recuperei totalmente daquele momento. Perdê-la foi ruim, porque eu sabia que nunca poderia compartilhar nada com ela. “

É surpreendente ouvir isso, mais de 60 anos após a morte de um dos pais, mas às vezes é assim que o luto funciona. E talvez esteja relacionado ao frescor da emoção na performance de Cullum – sua habilidade de invocar sentimentos puros de muito tempo atrás.

Nove dias depois dessa entrevista, o publicitário de Cullum ligou para dizer que ele estava no hospital com pneumonia e que o show havia acabado. A cirurgia cardíaca viria em seguida.

Então, é claro, a apresentação ao vivo foi encerrada. E em algum lugar ali, o prédio onde eles haviam feito aquele ensaio, quando já estava marcado para demolição, foi demolido. Atualmente é um canteiro de obras.

Não é um spoiler dizer que uma menção à mãe de Cullum reapareceu em “An Accidental Star”, que Cullum concebeu com seu empresário, Jeff Berger. Em coprodução com Vineyard Theatre e Goodspeed Musicals, o show chegou ao palco da Irish Rep mais pessoal e menos elegante do que a versão de ensaio de 20 meses atrás.

Dirigido por Lonny Price e Matt Cowart, “An Accidental Star” foi filmado com três câmeras durante quatro dias na frente de uma pequena equipe mascarada e distante. Stitt, que então assinou contrato para dirigir a trilha sonora do musical “13” de seu marido Jason Robert Brown para a Netflix, teve que se aposentar como diretor musical de Cullum. Julie McBride entrou na conversa.

Recentemente, por telefone de sua casa, onde Cullum e Frankel se isolaram em grande parte durante a pandemia, Cullum disse que não se incomodou com a falta de público.

“Eu estava me apresentando para as pessoas que estavam filmando o show”, disse ele. “Quando você é um artista e se apresentou durante toda a sua vida, você sempre torna público quem está ao seu redor. Você faz isso em um elevador para o operador do elevador. “

Eu perguntei a ele como tinha sido sua resistência durante o show (foi bom, ele disse) e então Cullum conduziu a conversa, bastante alegre, em direção à mortalidade.

“Artistas são conhecidos por dar uma performance e depois morrer”, disse ele. Molière fez isso. E você conhece a história?

Diga-me, eu disse, porque é uma boa história.

“Bem, Molière estava jogando seu jogo imaginário de inválido”, disse Cullum, e riu, “e ela estava jogando o papel principal. E essa foi sua última apresentação. Ele conseguiu superar a atuação e depois morreu. “

Ele não pareceu nem um pouco triste ao discutir isso e riu de novo quando disse: “Espero morrer logo após uma apresentação e não no meio.”

Quando perguntei qual ele preferia para sua performance final, palco ou tela, sua resposta foi um rápido “Palco”. (Seu próximo trabalho, no entanto, é para a televisão: um episódio da série da Fox “Filho Pródigo”, que será filmado este mês.)

A última vez que conversamos, em 2019, ele mencionou que havia ficado muito doente durante a corrida “Waitress” que em 28 de janeiro de 2018, ele teve que sair do programa. Ele foi ao hospital, passou por um procedimento cardíaco e ficou curado, mas se perguntou se faria oito shows por semana novamente. Na época, parecia rotina para ele.

Mas Cullum é um ator, o teatro é seu lugar, e outro dia ele disse que espera que eu não termine com ele.

“Se eu for apresentado a pelo menos uma boa fala em um roteiro”, disse ele, “eu o farei no palco.”

E ele riu, porque ficar na frente de uma platéia, fazendo o mesmo show noite após noite, ainda o emociona.

“Nunca sai de moda”, disse ele. “Se você envelhecer, deve parar de fumar.”

John Cullum não tem esses planos.

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