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Beleza, serenidade, quietude: uma ode aos últimos quilômetros do rio Mississippi

Crescendo nos confins congelantes de Endwell, Nova York, tentei escapar dos invernos intermináveis ​​e da chuva que durou todo o ano visitando minha biblioteca local, onde procurei livros de fotografia com imagens de lugares mais quentes.

Lembro-me de ser tocado por um livro ilustrado que traçava o rio Mississippi desde sua nascente em Minnesota até o Golfo do México. Perto do final do livro, havia uma fotografia de um poço de gás em chamas subindo das águas turbulentas do Golfo ao anoitecer. Para uma criança do norte, ver aquela foto era como olhar para uma terra distante e exótica; No frio invernal do norte do estado de Nova York, fui aquecido pelas cores do crepúsculo, a névoa.

Desde que me mudei para a Louisiana no início dos anos 2000, documentei a paisagem das últimas milhas do rio Mississippi, na paróquia de Plaquemines, de Fort Jackson e Buras a Port Eads, o último posto avançado no delta. Do rio, onde o lamacento Mississippi encontra as águas azuis do Golfo do México.

A rodovia estadual 23 termina na comunidade de Veneza, 11 quilômetros acima do Head of Passes, onde o rio tecnicamente termina e se divide em três passagens que desembocam no Golfo. Chegar lá não é fácil. Qualquer lugar a jusante de Veneza só é acessível por barco, exigindo um guia especializado que possa avaliar as rápidas mudanças climáticas e as condições marítimas.

Há paz e tranquilidade na freguesia de Plaquemines, entre os pomares de citrinos, as refinarias de petróleo e a brisa salgada. As comunidades continuam a se reconstruir aqui, apesar de uma série aparentemente interminável de tempestades e inundações, em meio a uma paisagem em constante mudança.

Em um dia de inverno excepcionalmente quente em janeiro de 2005, cheguei a Pilottown, uma milha náutica acima do Head of Passes. Por quase 100 anos, e durante a maior parte do século 20, Pilottown foi o lar de pilotos de rio que embarcar em navios de carga e orientá-los de e para a foz do rio Mississippi. Em seu pico, Pilottown era uma comunidade próspera de guias, caçadores e pescadores. Quando cheguei lá, havia apenas três residentes permanentes restantes.

Em agosto daquele ano, o furacão Katrina lançou uma tempestade de 4,5 metros em Pilottown, destruindo quase todas as estruturas do assentamento. A Associated Branch Pilots, uma associação cujos pilotos guiam navios do Golfo a Pilottown, optou por reconstruir rio acima em Veneza. Os pilotos de Crescent Harbor, cujos pilotos guiam navios de Pilottown a Nova Orleans, ficaram em Pilottown, sem nenhum residente permanente retornando. Apenas alguns acampamentos de pesca foram construídos lá desde a tempestade.

Port Eads, localizado no final de South Pass, 12 milhas abaixo de Pilottown, era um centro turístico movimentado no final de 1800 e a principal porta de entrada comercial para o rio, graças aos cais construídos na foz da passagem por James Buchanan Eads. Os pilares aceleraram o fluxo de água pela passagem, fazendo com que cavasse seu próprio canal profundo. Quando fotografei Port Eads pela primeira vez, era uma marina agreste, castigada pelo tempo e de última chance, pontilhada com alguns campos de pesca. Sua infraestrutura parecia estar amarrada com fita adesiva e corda.

Muitas das localizações do delta do rio que eu revisitei ao longo dos anos já desapareceram, seja por causa de sua distância ou como resultado de tempestades. Muitas vezes, os únicos vestígios são algumas estacas projetando-se da água ou a estrutura em decomposição de uma casa abandonada há muito tempo. Cidades fantasmas como Olga, Oysterville e Burwood têm suas próprias histórias de desaparecimento. Coletivamente, eles formam a história do desvanecimento da freguesia de Plaquemines.

Eu estava morando em tempo integral com minha família em um acampamento na área do Lago Catherine, na paróquia de Orleans, quando o furacão Katrina começou. Lembro-me de ter pensado que iríamos partir por cerca de três dias e voltar para casa para o acampamento depois que Nova Orleans sobreviveu a mais um acidente de uma grande tempestade. Em vez disso, Katrina levou o acampamento e tudo o que ele continha, incluindo todo o meu equipamento de câmara escura e uma pequena caixa de negativos dos estágios iniciais deste projeto.

Depois, foi difícil evitar a ruína sem fim que permaneceu ao meu redor. Mas estava decidido a não transformar meu trabalho em uma ode à destruição por furacões. Lembro-me de ficar indignado com todos os volumes baratos de fotos pós-furacão que de repente apareceram nas prateleiras das livrarias e invadiram a privacidade de perdas individuais, imagens de interiores em ruínas e retratos de sobreviventes de tempestade sentados fora de suas casas destruídas. Quando filmava para este projeto, tendia a procurar coisas bonitas que ainda estavam lá apesar da tempestade.

Eu vi várias das imagens desta coleção muitos anos antes de ver os lugares reais. A vista de South Pass do topo do Farol de Port Eads era uma que eu tinha em minha mente por mais de 10 anos; Ele sabia pelos mapas que havia um farol ali e, se pudesse alcançá-lo e escalá-lo, ele capturaria a vista que ele queria. Finalmente tive minha chance em uma tarde de abril de 2008. De pé no topo do farol, fiquei exultante e hipnotizado com a visão, e quase certo de que estava sonhando.

Após o derramamento de óleo em Deepwater Horizon em 2010, tive a sorte de obter uma série de doações para uma coalizão de organizações conservacionistas chamada Rede de restauração do Golfo, voando em direção à foz do rio e as ilhas Chandeleur para procurar evidências do derramamento, que produziu várias fotografias aéreas. A fotografia aérea pode ser difícil de conseguir – a neblina espessa do verão requer um filtro polarizado e qualquer exposição abaixo de 1/800 produz desfoque no solo. Pedi aos pilotos que voassem em certas rotas que correspondessem às vistas que eu havia imaginado anos antes, olhando os mapas da biblioteca de minha cidade natal. Para aconselhamento técnico, consultei o epílogo de David King Gleason “Sobre Nova Orleans”.

No final de 2012, descobri que duas estruturas delta que fotografei ao longo dos anos, a sede do Piloto da filial associada em Pilottown e o acampamento “Final Feliz” em Port Eads, estavam faltando. A cabine foi demolida e levada pela água depois que os pilotos decidiram subir o rio em Veneza, marcando o fim de uma era de pilotagem. O acampamento Port Eads desapareceu por razões desconhecidas, destruído pelo furacão Isaac em 2012 ou simplesmente demolido para dar lugar a outro edifício.

Cada vez que visito os últimos quilômetros do rio e o delta do pé do pássaro, fico maravilhada com a beleza minimalista; humilhado pela história das famílias que viviam no “fim do mundo”, como às vezes é chamado; e aliviado pelo assobio constante e suave do vento no alto cana-de-rosa. Estar lá é como estar em um sonho que carrego comigo desde que era adolescente.

Muito tem sido escrito sobre o devagar desaparecimento a partir de Louisiana costeiro zonaMas minha própria experiência mostrou que é um lugar em constante mudança. Onde algumas comunidades mais antigas desapareceram, outros grupos de campos de pesca e caça surgiram em novos lugares, apenas para mudar novamente quando outra tempestade passar. Há uma sensação de serenidade no final do rio, associada a uma história rica e fascinante, que me faz voltar, repetidamente, por quase 20 anos.

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