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Eles reservam dinheiro para as viagens. Agora eles não podem recuperá-lo.

Qualquer pequena economia ajudou quando Eileen Damore gastou mais de US $ 400 por mês para viajar de trem e metrô de sua casa em Long Island para seu trabalho em uma gráfica em Manhattan.

Por isso, ele se inscreveu para um benefício que permite aos viajantes deduzir até US $ 270 por mês de seu contracheque para despesas de transporte, ao mesmo tempo que reduz sua renda tributável. Mas quando a Sra. Damore, a gerente de preços, começou a trabalhar em casa no início do ano passado devido à pandemia, o benefício de trânsito continuou a ser deduzido de seu salário até que ela se lembrou de pará-lo.

Agora você tem $ 662,50 que não pode usar ou recuperar.

“Não foi a coisa mais importante parar a dedução”, disse Damore.

Os lucros não utilizados se tornaram outra dor de cabeça para muitos passageiros em Nova York, onde mais pessoas usam o transporte público do que em qualquer outra cidade americana e onde a pandemia esvaziou metrôs, trens e ônibus.

Os benefícios, que visam recompensar os passageiros por usarem o transporte público para chegar ao trabalho, agora podem acabar custando dinheiro às pessoas.

Muitos viajantes têm centenas ou mesmo milhares de dólares investidos em benefícios de transporte, dinheiro que ganharam e que não podem usar para outros fins, como contas e hipotecas. E eles correm o risco de perder totalmente esses benefícios se forem demitidos ou mudarem de empregador, ou se simplesmente não usarem o transporte público novamente.

Antes da pandemia, cerca de um milhão de pessoas viajavam diariamente para Nova York dos subúrbios vizinhos, de acordo com um Relatório de planejamento urbano de 2019. Desses passageiros, cerca de 61% usavam transporte público, enquanto 38% dirigiam.

“Eu ouço as pessoas quando estão infelizes e esta é uma das maiores coisas que as incomodam”, disse Gerry Bringmann, presidente do Long Island Rail Road Commuter Council, um grupo de defesa do passageiro, que recebeu dezenas de reclamações sobre dinheiro preso em benefícios de transporte público.

O problema ainda alimentou um mercado negro de passes para Long Island Rail Road, disse Bringmann. Os viajantes usam os benefícios do transporte público para comprar passes e depois vendê-los com desconto para receber parte do dinheiro de volta.

Um grupo bipartidário no Congresso que representa Long Island e Queens, que inclui os representantes Kathleen M. Rice e Thomas R. Suozzi, tem instou o Departamento do Tesouro e a Receita Federal para considerar opções para ajudar as pessoas que acumularam benefícios de transporte não utilizados durante a pandemia.

A Autoridade de Transporte Metropolitano, que opera o metrô, ônibus e duas linhas de passageiros, solicitou o I.R.S. para dar aos passageiros acesso aos seus fundos de transporte não utilizados. A própria autoridade ofereceu mais flexibilidade nas passagens durante a pandemia, permitindo que os passageiros usem os benefícios do transporte público em passagens de 10 viagens, em vez de apenas passes mensais.

“Os regulamentos atuais estão criando uma situação difícil para os clientes cujos padrões de viagem mudaram”, disse Pat Foye, presidente da autoridade.

As regras existentes já fornecem flexibilidade, permitindo que as deduções sejam reduzidas ou interrompidas, um O funcionário do Tesouro disse. Hacienda e I.R.S. não respondeu às perguntas nesta história.

E alguns empregadores estão dando aos passageiros a opção de aplicar fundos de transporte não utilizados para estacionar perto de seus escritórios, o que geralmente não é considerado uma despesa de transporte, após o Tesouro deu sua aprovação.

Mas a turbulência econômica causada pela pandemia fez com que muitas pessoas perdessem seus empregos e, de acordo com as regulamentações atuais, os fundos que haviam acumulado sob os benefícios do transporte público.

“Vamos ser claros, esse dinheiro pertence aos viajantes”, disse Rice, um democrata. “É errado que eles não possam acessá-lo quando perderam o emprego ou tiveram que trabalhar de casa.”

A Sra. Damore sabe o que é ver os benefícios do transporte desaparecerem. Em 2011, ela tinha $ 500 reservados para sua viagem quando foi demitida de uma empresa farmacêutica de Manhattan. Ele nunca mais viu aquele dinheiro novamente.

Agora, disse Damore, ela se sentia como se estivesse sendo penalizada novamente porque sua vida profissional foi interrompida por algo além de seu controle.

“Sinto que as regras precisam ser reconsideradas com base em tudo o que mudou na pandemia”, disse ele.

O benefício de trânsito, que foi introduzido em 1992 como parte de uma lei federal de energia, visa promover o transporte público de massa como uma alternativa à direção.

“É uma forma de incentivar as pessoas a usar meios de transporte que não congestionem ou poluam a cidade”, disse Sarah Kaufman, diretora associada do Centro Rudin para Política e Gestão de Transporte da Universidade de Nova York, que apóia os esforços. expandir o tráfego. benefício para cobrir viagens de bicicleta, que têm surgiu durante a pandemia.

Um punhado de cidades, incluindo Nova York, San Francisco e Washington, bem como o estado de Nova Jersey, exigiram que certos empregadores ofereçam benefícios de transporte a seus trabalhadores. Na cidade de Nova York, a maioria dos empregadores com 20 ou mais funcionários em tempo integral deve oferecer benefícios.

O benefício ajudou a aumentar o número de passageiros em trânsito em algumas cidades e pode economizar aos viajantes individuais centenas de dólares em impostos por ano, dependendo de quanto eles gastam em trânsito e sua categoria de imposto de renda, disse Tony Dutzik, diretor. Group, uma organização de pesquisa e políticas públicas.

Ainda assim, o benefício de transporte é usado por apenas uma pequena fração da força de trabalho total do país, estimada em 2 por cento em um Relatório de 2014 que o Sr. Dutzik ajudou a escrever, porque muitos empregadores não oferecem e os passageiros fora das principais áreas metropolitanas dirigem principalmente para o trabalho.

Abordar o problema dos fundos de trânsito não utilizados durante a pandemia foi importante para garantir que os viajantes queiram continuar a usar os benefícios, disse Dutzik.

“Se você ou alguém que você conhece perdeu renda porque reservou dinheiro para o transporte, isso fará as pessoas pensarem duas vezes no futuro”, disse ele.

Francena Amparo, 43, assistente jurídica que mora no Vale do Hudson, não se inscreveu para o benefício de trânsito este ano porque ainda tinha US $ 1.137 restantes do ano passado. A Sra. Amparo, que costumava gastar US $ 475 por mês em um passe de trem Metro-North para viajar para Manhattan, tem trabalhado em casa durante a pandemia.

“Não estou feliz porque é muito dinheiro”, disse Amparo, acrescentando que ela poderia usar os fundos para pagar suas contas. “Ter uma quantia tão grande de dinheiro em uma conta, sem acesso a ela, é preocupante.”

De acordo com as regras federais, os fundos não usados ​​para benefícios de transporte não podem ser devolvidos aos viajantes, embora o dinheiro geralmente possa ser transportado de um ano para o outro, dependendo do plano específico do empregador.

“Não há reembolso em dinheiro para ninguém”, disse Theresa Adams, consultora sênior da Society for Human Resource Management, uma associação internacional de profissionais de recursos humanos.

Bruna Ribas, porta-voz da Edenred Benefits, que administra benefícios de transporte para centenas de milhares de viajantes, incluindo funcionários do The New York Times, disse que os fundos não usados ​​em seus planos nunca expirarão enquanto os viajantes permanecerem com seus atuais empregadores.

Se os viajantes mudam de emprego ou são despedidos, perdem fundos não utilizados, que vão para os seus empregadores. Algumas empresas usaram o dinheiro confiscado para ajudar a cobrir os custos administrativos de benefícios de trânsito ou redistribuíram o dinheiro para outros funcionários do plano, disse Adams.

A pandemia deixou muitos viajantes inseguros sobre seus empregos e viagens, mesmo enquanto o país caminha para a recuperação.

Paul Fitzpatrick, 59, advogado de Long Island, tem $ 1.060 em benefícios de trânsito. Você não sabe quando ou se poderá usar o dinheiro desde que começou a trabalhar em casa.

“A aparência da empresa quando as coisas voltarem ao normal está muito incerta”, disse ele. “Não tenho certeza se vou voltar ao trabalho.”

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