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Equipes de ambulâncias rurais ficaram sem dinheiro e voluntários

WORLAND, Wyo. – Por três anos, Luke Sypherd liderou a pequena equipe de ambulâncias voluntárias que atendem o condado de Washakie, Wyo., Atendendo os 7.800 residentes do condado e, quando necessário, transportando-os a 162 milhas ao norte para o maior centro de traumatismo próximo a Billings, Mont.

Em maio, no entanto, o Serviço de Ambulâncias Voluntárias do Condado de Washakie deixará de existir.

“Isso só vai piorando constantemente”, disse Sypherd. O trabalho é árduo, exigente e quase inteiramente baseado em voluntários, e a receita escassa de levar pacientes em pequenas cidades como Worland a centros médicos diminuiu drasticamente durante grande parte de 2020, quando todos, exceto os pacientes mais doentes de coronavírus, evitaram os hospitais.

O enigma do condado de Washakie reflete uma tendência preocupante no Wyoming e em estados semelhantes: as equipes de ambulância que atendem grande parte da América rural ficaram sem dinheiro e voluntários, uma crise exacerbada pelas demandas da pandemia e um sistema de 911 desleixado e remendado. O problema transcende a geografia: Na zona rural do interior do estado de Nova York, as equipes estão lutando para pagar as contas. Em Wisconsin, voluntários seniores se aposentame ninguém toma seu lugar.

A situação é particularmente aguda no Wyoming, onde quase metade da população Ele vive em um território tão vazio que ainda é considerado a fronteira. Pelo menos 10 locais no estado correm o risco de perder o serviço de ambulância, alguns em breve, de acordo com uma análise revisada pelo The New York Times.

Muitas das ambulâncias que desaparecem são operadas por voluntários e algumas são prestadoras de serviços de ambulância com fins lucrativos que dizem que estão perdendo dinheiro. Outros são empreiteiros locais contratados por municípios que, pressionados pela crise orçamentária da pandemia, não podem mais pagá-los. Em breve, milhares de residentes de Wyoming poderão estar em uma posição em que ninguém estará por perto para atender a um pedido de ajuda.

“Ninguém pode encontrar uma solução”, disse Andy Gienapp, o recente administrador de serviços médicos de emergência no Departamento de Saúde de Wyoming. “As comunidades estão enfrentando uma crise muito real de ‘Não sabemos como faremos isso amanhã, porque ninguém está fazendo de graça’.

Cerca de 370 quilômetros a sudoeste do condado de Washakie, Ron Gatti está se preparando para fechar a Sweetwater Medics, uma pequena prestadora de ambulâncias no condado de Sweetwater, onde 42.000 pessoas estão espalhadas por 10.000 milhas quadradas. Enfrentando uma crise orçamentária, o condado deve rescindir seu contrato com o serviço de ambulâncias de Gatti em junho.

A situação é resultado direto da pandemia, disseram Gatti e autoridades do condado. Rock Springs, a cidade que Sweetwater Medics atende, estava buscando cortes no orçamento; o contrato de ambulância era um deles. A empresa de Gatti propôs a transição para um serviço público financiado pelo condado e apoiado por impostos, disse ele, mas o dinheiro não estava lá.

“Todo mundo quer e ninguém quer pagar por isso”, disse o comissário do condado de Sweetwater, Jeff Smith.

Em vez disso, depois de 30 de junho, o hospital regional terá de atender às chamadas de emergência por conta própria.

Sypherd, que também é o Presidente E.M.S. do Wyoming A Associação mantém em seu chefe uma lista de empresas de ambulâncias, grandes e pequenas, em perigo iminente de fechamento. Existe a Sweetwater Medics, que pode desaparecer no outono. O serviço do condado de Sublette foi recentemente salvo depois que os eleitores aprovaram um pequeno aumento de impostos, que financiará um novo hospital e uma ambulância afiliada. Albin, perto de Laramie, não tem mais voluntários suficientes para completar sua tripulação.

“A ambulância em Albin é fiscalmente saudável. Simplesmente não há ninguém para dar ”, disse Carrie Deselms, que ajuda a dirigir o show.

O condado de Fremont, lar da Reserva Indígena Wind River do estado, perderá seu único serviço de ambulância, a American Medical Response, uma empresa nacional com fins lucrativos que recentemente se fundiu com a empresa que administra o serviço de ambulância do condado. Desde 2016.

Agora, a American Medical Response diz que suas margens de lucro não podem justificar sua permanência. A empresa informou às autoridades do condado que não fará outra licitação quando seu contrato expirar neste verão.

“O volume de chamadas no condado de Fremont despencou, tornando impossível cobrir os custos operacionais crescentes sem um subsídio”, disse Randy Lyman, presidente regional do noroeste da Global Medical Response, empresa controladora da American Medical Response. “A renda por si só não era suficiente.”

Há um equívoco, alimentado por histórias de contas astronômicas e cobranças posteriores, de que o serviço de ambulância é um modelo de negócio sustentável e até lucrativo. A verdade, dizem os profissionais médicos, é que essas contas raramente são pagas integralmente, pelo Medicare, seguro privado ou outros meios. Mesmo na cidade de Nova York, que opera serviços de ambulância em conjunto com o Corpo de Bombeiros, as ambulâncias não ganham dinheiro suficiente por conta própria para sobreviver.

“As receitas não chegam perto de cobrir o custo total de operação do E.M.S.”, disse Frank Dwyer, porta-voz do Corpo de Bombeiros.

Durante anos, paramédicos e técnicos de emergência alertaram que essas fontes de renda não confiáveis ​​colocam os sistemas médicos de emergência do país em risco de colapso. A atual crise no serviço rural, dizem os especialistas, era quase certa que chegaria em algum momento, mas a pandemia a acelerou.

“É um problema universal”, disse Tristan North, vice-presidente sênior da American Ambulance Association, que representa equipes em áreas rurais e urbanas. “Se você tem um volume bastante estável, pode obter algumas eficiências de escala e ter uma ideia melhor do orçamento, enquanto em uma área rural é muito menos previsível porque tem uma população menor.”

Crítica para a sobrevivência de uma ambulância é sua capacidade de transportar pacientes para hospitais, o que lhe permite cobrar pelo transporte. Esse fluxo limitado de receita foi esgotado durante a pandemia, de acordo com trabalhadores em todo o país, quando as tripulações foram desencorajadas a transportar todos, exceto os pacientes mais doentes.

Em vez de transportar os pacientes para os hospitais, as equipes foram obrigadas a prestar cuidados no local, disse Gienapp, do departamento de saúde do Wyoming. “E.M.S. você não é pago por nada disso “, disse ele.

Ao mesmo tempo, muitos dos tipos padrão de emergências médicas que ajudou a manter as ambulâncias flutuando desapareceu, seja porque as pessoas se mudaram menos ou porque tiveram medo de ir a um hospital e se expor ao coronavírus.

“Não há E.M.S. suficiente volume em toda a área de serviço para tornar este negócio lucrativo e equilibrado ”, disse Gatti, da Rock Springs. “Este é um serviço essencial que não se paga”.

Em áreas urbanas densas como Nova York ou Los Angeles, há pessoas comuns e doenças suficientes que um serviço de ambulância pode chegar perto de se sustentar, e uma base de impostos suficiente para as cidades suportarem. Mas em lugares como Wyoming, o estado menos povoado e um notoriamente avesso a aumentos de impostos, cada viagem perdida em 2020 foi uma perda crítica de receita.

Ao contrário da polícia e dos bombeiros, muitos estados não consideram as ambulâncias como “serviços essenciais”. Apenas alguns estados exigem que os governos locais os forneçam.

Para a maior parte do país, o acesso a uma ambulância é uma loteria. Alguns municípios os fornecem como um serviço público, financiado pelos contribuintes, enquanto outros contratam empresas de ambulâncias para obter lucro. A maioria depende da vontade de empresas voluntárias, como a Sypherd’s em Washakie County, que são movidas por um sistema mosaico de fontes de financiamento públicas e privadas.

Mas em todo o país, E.M.S. Profissionais dizem que cada vez menos pessoas estão dispostas a trabalhar como voluntárias, um fenômeno acelerado pelo estresse da pandemia. Muitos municípios esperam que os voluntários parem de trabalhar, algo que poucas pessoas podem pagar agora.

“O trabalho doado não está mais lá”, disse Gienapp.

Em 1º de maio, o Sr. Sypherd vai mudar para um novo uniforme.

Por mais de um ano, ele sabia que o sistema do condado de Washakie era insustentável. Em um esforço para garantir que uma ambulância permanecesse em Worland, Sypherd entrou em contato com o Cody Regional Health, um sistema hospitalar perto do Parque Nacional de Yellowstone, e começou a explorar se a agência assumiria sua empresa de ambulância.

É uma tendência que está ganhando força em estados rurais como Wyoming: na ausência de equipes de ambulância voluntárias ou financiamento sustentável de governos locais, alguns serviços de ambulância em dificuldades estão aceitando aquisições de hospitais e sistemas de saúde locais.

O sistema não é ideal, reconhecem os especialistas, e pode deixar grandes áreas da América rural desconcertantemente longe do serviço de ambulância. Ainda assim, diante da alternativa, muitas equipes como a Sypherd’s estão aceitando ajuda com relutância. Em maio, o Serviço de Ambulâncias do Condado de Washakie se tornará uma empresa de ambulâncias Cody Regional Health e manterá muitos dos membros originais da equipe do Sr. Sypherd.

“É a coisa certa a fazer”, disse Phillip Franklin, diretor do programa de ambulâncias Cody Regional Health.

Até agora, Franklin e sua equipe assumiram duas empresas de ambulâncias em dificuldades no noroeste do Wyoming e estão tentando ajudar outras pessoas com sua carga de trabalho.

A realidade, diz ele, é que sem a ajuda de sistemas como o de Cody, muitas das ambulâncias na zona rural de Wyoming falharão.

“Alguém sempre terá que subsidiar a América rural”, disse ele.

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