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Esta superpotência de pássaros incomum data da extinção dos dinossauros

Íbis e kiwis são escavadores tenazes que procuram na areia e no solo por vermes e outras presas enterradas. Os maçaricos também podem ser vistos ao longo da costa cavando pequenas criaturas com seus bicos. Por muito tempo, acreditou-se que esses pássaros usavam tentativa e erro para encontrar suas presas.

Mas então os cientistas descobriram algo muito mais peculiar: seus picos estão entrelaçados com células que podem detectar vibrações viajando pelo solo. Alguns pássaros podem sentir os movimentos de suas presas distantes diretamente, enquanto outros pegam as ondas que ricocheteiam nas conchas enterradas, ecolocalizando como um golfinho ou um morcego, essencialmente através da terra.

Há um detalhe mais estranho nessa história sobre os sentidos inusitados dos pássaros: avestruzes e emas, pássaros que definitivamente não caçam dessa forma, têm bicos com uma estrutura interna semelhante. Eles têm a forma de um favo de mel com orifícios para essas células, embora as próprias células estejam ausentes. Agora cientistas de um estudo publicado quarta-feira em Proceedings of the Royal Society B relatam que os ancestrais de pássaros pré-históricos que datam quase tão tempo quanto os dinossauros eram provavelmente capazes de sentir vibrações com seus bicos.

As aves que usam esse sensoriamento remoto hoje não estão intimamente relacionadas umas às outras, disse Carla du Toit, uma estudante de pós-graduação da Universidade da Cidade do Cabo na África do Sul e autora do artigo. Isso deixou ela e seus co-autores curiosos para saber quando exatamente essa habilidade evoluiu e se os avestruzes, que são parentes próximos dos kiwis, tinham um ancestral que usava essa habilidade sensorial.

Crédito…Peter ryan

“Nós demos uma olhada para ver se poderíamos encontrar fósseis de pássaros primitivos desse grupo”, disse a Sra. Du Toit. “E temos muita sorte.” Existem fósseis muito bem preservados de pássaros chamados litornitídeos, que datam de pouco depois do evento que levou à extinção dos dinossauros não-aviários.

Primeiro, eles tiveram que coletar dados sobre os bicos de mais de 50 espécies de pássaros para saber como os fósseis de pássaros eram semelhantes ou diferentes dos pássaros modernos. A equipe registrou o número de orifícios no osso do bico e o tamanho do bico e da cabeça, detalhes importantes porque as aves que cavam para se alimentar têm formato característico.

Então eles deram uma olhada nos vermes brancos. E, de fato, os bicos antigos e a estrutura da cabeça eram extremamente semelhantes aos bicos de kiwis, íbis e maçaricos, muito mais próximos do que qualquer outro pássaro no estudo.

“Eles parecem ter este órgão e foram capazes de usar o sentido remoto do tato para sondar e localizar suas presas, o que é muito legal, porque mostra que isso é muito antigo”, disse a Sra. Du Toit.

Isso significa que os ancestrais dos avestruzes e emas perderam a habilidade em algum momento depois que o atirador viveu, deixando-os com apenas traços em sua estrutura óssea desse talento perdido. Eles também não têm as regiões ampliadas do cérebro que os kiwis, íbis e pássaros marinhos dedicam ao processamento de informações sensoriais que vêm do bico.

A Sra. Du Toit e seus colegas estão agora estudando o íbis-fada, um pássaro sul-africano que usa sensoriamento remoto, para ver até onde ele pode detectar objetos escondidos, talvez enterrados até 20 centímetros abaixo da superfície.

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