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Fotos de escolas residenciais mostram o legado sombrio de apagamento cultural do Canadá

OTTAWA – Às vezes era a Real Polícia Montada do Canadá que vinha atrás deles. Outras vezes, era uma van escolar. Ainda assim, aconteceu que, por gerações, as famílias indígenas no Canadá não tiveram escolha a não ser enviar seus filhos para escolas residenciais administradas por igrejas estabelecidas pelo governo para erodir sua cultura e línguas, e assimilá-los.

Uma Comissão Nacional de Verdade e Reconciliação declarou em 2015 que as escolas, que funcionaram de 1883 a 1996, eram uma forma de “genocídio cultural”.

Mas os profundos danos infligidos pelas escolas não pararam por aí. A comissão catalogou extensos abusos físicos, sexuais e emocionais nas escolas, que frequentemente estavam superlotadas, com falta de pessoal e fundos insuficientes. Doença, incêndio e desnutrição trouxeram morte e sofrimento.

Agora, a vergonha nacional das escolas está mais uma vez dominando a conversa no Canadá.

Desde maio, novas tecnologias têm permitido a descoberta de restos mortais, principalmente crianças, em muitas centenas de túmulos sem nome com base em três antigas escolas no Canadá: duas na Colúmbia Britânica e uma em Saskatchewan. Quem eles eram, como morreram ou mesmo quando morreram pode nunca ser totalmente conhecido.

Mas as comunidades indígenas acreditam que esses vestígios são alguns dos milhares de jovens (as estimativas atuais variam entre 10.000 e 50.000) que foram às escolas e nunca voltaram para casa, conhecidos como as “crianças desaparecidas”. Para suas famílias, as descobertas servem como confirmação das histórias dos sobreviventes e como uma nova fonte de traumas.

Quando os alunos morriam nas escolas, seus corpos raramente eram devolvidos e os pais muitas vezes recebiam pouca ou nenhuma explicação sobre o destino de seus filhos. Doenças, especialmente tuberculose e a epidemia de gripe espanhola que se seguiu à Primeira Guerra Mundial, varreram os quartos lotados.

Incêndios e acidentes fatais eram frequentes, e um número desconhecido de crianças escapou apenas para morrer de exposição ou infortúnio ao tentar retornar para casas distantes. A violência sexual e física foi generalizada e provavelmente causou mortes, seja diretamente ou por suicídio.

Aqui estão fotos que documentam parte da história das escolas; a inferior mostra uma sala de aula na Escola Residencial All Saints em Lac la Ronge, Saskatchewan, por volta de 1950. Essas imagens não mostram superlotação, abuso ou outras condições terríveis. Mas eles revelam claramente o esforço incansável do sistema para mudar as roupas tradicionais, os penteados e as crenças religiosas dos alunos.

Como todas as crianças que passaram pelo sistema, esse grupo cortou o cabelo na Shingwauk Indian Residential School em Sault Ste. Marie, Ontário, por volta de 1960, eles não foram autorizados a manter suas tranças. Os alunos foram punidos, às vezes com espancamentos, por falarem suas línguas em vez de inglês ou francês.

O sistema de escolas residenciais surgiu do Ato de Civilização Gradual de 1857, que exigia que os homens indígenas aprendessem a ler e escrever em inglês e francês, e a abandonar seus nomes tradicionais por sobrenomes aprovados pelo governo.

Sir John A. Macdonald, o primeiro primeiro ministro do Canadá, autorizou a criação de um sistema escolar para crianças indígenas no oeste do Canadá em 1883. Com o tempo, o sistema totalizaria cerca de 150 escolas, muitas delas em locais remotos.

Esta foto datada de cerca de 1900 mostra um ancião das Primeiras Nações com filhos na Escola Industrial Indígena Qu’Appelle em Lebret, onde hoje é Saskatchewan. O contraste entre suas roupas tradicionais e as roupas ocidentais é impressionante, o colarinho de penas em comparação com o de renda europeia.

A Igreja Católica Romana administrava cerca de 70% das escolas e o restante estava sob o controle de três denominações protestantes. A formação religiosa era parte fundamental das escolas, que as igrejas consideravam missões para converter os povos indígenas ao cristianismo.

Aqui, as meninas participam de sua primeira comunhão em 1955 na Spanish Indian Residential School em Spanish, Ontário.

Graças às escolas, gerações de indígenas cresceram com experiência parental limitada e muitas vezes ficaram traumatizados com o que sofreram. Mas separações familiares forçadas e abusos do sistema também tiveram um efeito profundo sobre os povos indígenas nascidos depois que as escolas foram colocadas sob controle do governo em 1969. As últimas escolas fecharam 30 anos depois.

O sistema também falhou em seus próprios termos e nunca atingiu seu objetivo de relegar as culturas indígenas aos museus.

Muitas comunidades indígenas experimentaram um ressurgimento de suas línguas e práticas culturais, que muitos vêem como uma parte importante da recuperação do legado das escolas. O trabalho da comissão também coincidiu com campanhas bem-sucedidas das comunidades para negociar reivindicações de terras e trabalhar por um maior autogoverno.

“Alguma coisa boa tem que sair disso”, disse Joey Desjarlais, 73, do lado de fora das ruínas da Muskowekwan Indian Residential School em Saskatchewan, que ele foi forçado a frequentar, assim como seus pais, avós e bisavós. “Nossos filhos precisam aprender sobre a escola residencial, o que passamos e o que aconteceu lá, mas eles também precisam aprender sua cultura, para que possam pelo menos recuperá-la.”

A imagem abaixo mostra meninas trabalhando na cozinha da Bishop Horden Memorial School em Moose Factory, Ontário, por volta de 1940.

Crianças da escola residencial indiana Shingwauk jogando arcos feitos à mão e uma partida de hóquei de mesa, na década de 1960.

As crianças rezam no dormitório da Bishop Horden Memorial School em Moose Factory, Ontário, em 1950.

Meninas em uma escola residencial em Fort Resolution, Territórios do Noroeste, por volta de 1936. Estima-se que aproximadamente um terço de todas as crianças indígenas estavam matriculadas em escolas na década de 1930.

Meninos e meninas, em seus trajes de primeira comunhão, posando na Escuela Residencial de Indios Españoles na Espanha, Ontário, na década de 1960.

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