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Marcas globais lutam para se desvencilhar do algodão Xinjiang

Diante das alegações de que estava lucrando com o trabalho forçado de uigures no território chinês de Xinjiang, o H&M Group, o segundo maior varejista de roupas do mundo, prometeu no ano passado parar de comprar algodão da região.

Mas no mês passado, a H&M enfrentou um novo clamor, desta vez de consumidores chineses que aproveitaram a retirada da empresa do algodão como um ataque à China. A mídia social está cheia de demandas raivosas por boicote, instado pelo governo. Marcas globais como a H&M correm o risco de alienar um país de 1,4 bilhão de pessoas.

O furor ressaltou como as marcas internacionais de roupas que dependem de materiais e fábricas chinesas agora enfrentam a mãe de todos os quebra-cabeças: um conflito muito mais complexo do que suas agora familiares crises de reputação sobre as condições de trabalho exploradoras nos países.

Se não conseguirem eliminar o algodão de Xinjiang de suas cadeias de abastecimento, as empresas de vestuário convidam Washington a cumprir a lei dos Estados Unidos. proibição de importação. Ativistas trabalhistas vão acusá-los de cumplicidade no repressão grotesca aos uigures.

Mas desistir do algodão de Xinjiang traz seus próprios problemas: a raiva dos consumidores chineses que denunciam o foco nos uigures como uma conspiração ocidental para sabotar o desenvolvimento da China.

Marcas globais podem proteger suas vendas na América do Norte e Europa ou preservar seus mercados na China. Está ficando cada vez mais difícil ver como eles podem fazer as duas coisas.

“Quase neste ponto, eles ouvem: ‘Escolha os EUA como seu mercado ou escolha a China como seu mercado'”, disse Nicole Bivens Collinson, uma lobista que representa as principais marcas de roupas da Sandler, Travis & Rosenberg, um escritório de advocacia em Washington.

Em uma era de globalização, as marcas internacionais de roupas se acostumaram a criticar que estão lucrando com os trabalhadores oprimidos em países como Myanmar e Bangladesh, onde os baixos custos de produção refletem condições de segurança alarmantes.

As marcas desenvolveram um manual comprovado: anunciam códigos de conduta para seus fornecedores e contratam auditores para garantir pelo menos a aparência de conformidade.

Mas a China apresenta um risco muito alto. Xinjiang não é apenas a fonte de 85 por cento do algodão da China, mas é sinônimo de uma forma de repressão que o governo dos EUA oficialmente chamou genocídio. Até um milhão de uigures foram trazidos para campos de detençãoe exibido como trabalho forçado.

A mácula da associação com Xinjiang é tão grave que tanto os governos Trump quanto Biden tentaram impedir os americanos de comprar roupas produzidas com algodão da região.

Para as marcas de roupas, seu dilema é agravado pelo fato de que o governo chinês transformou o mercado consumidor chinês em uma arma. Ao alimentar a indignação nacionalista, Pequim tenta pressionar as marcas internacionais a escolher um lado: ignorar relatos de trabalho forçado ou arriscar suas vendas no maior mercado consumidor em potencial do mundo.

Enquadrando essa escolha está a realidade de que a China continua sendo o centro mundial da fabricação de roupas.

Em busca de alternativas, muitas marcas internacionais estão transferindo a produção de fábricas chinesas para fábricas em países como Vietnã, Camboja e Bangladesh. Mas a mudança não elimina sua exposição ao algodão Xinjiang.

A China exporta algodão em bruto para 14 países, incluindo Vietnã, Tailândia, Índia, Paquistão e Bangladesh, e fios para 190 países, de acordo com o International Cotton Advisory Committee, uma associação comercial internacional em Washington.

A China é a fonte de quase metade de todos os tecidos de algodão exportados em todo o mundo. A maior parte desse material inclui algodão colhido em Xinjiang.

“As cadeias de abastecimento são longas e opacas, e a jornada do campo para a prateleira envolve algodoeiros, fábricas, tecelagem ou tecelagem, tingimento e acabamento, todas as etapas que podem ocorrer em diferentes partes da China ou em diferentes países”, disse ele. Leonie Barrie. analista de vestuário da GlobalData, uma empresa de consultoria em Londres. “Mesmo que uma marca não tenha um relacionamento direto com as fábricas chinesas, eles não podem descartar completamente qualquer vínculo com o algodão de Xinjiang.”

A onipresença das roupas feitas de algodão de Xinjiang é o resultado de forças que moldaram a economia mundial durante séculos.

A história do algodão se confunde com a barbárie da escravidão, pois é vital para a produção de tecidos e conta com grande contingente de pessoas para colher e refinar em um processo exaustivo.

Lucrar com o algodão levou as plantações do sul dos Estados Unidos a se voltarem para o comércio de escravos africanos. Nos tempos modernos, o comércio de algodão frequentemente gerou denúncias de trabalho forçado por grupos de direitos humanos, particularmente em Uzbequistão.

Enquanto a China se transformava de um país empobrecido na segunda maior economia do mundo, ela dependia das indústrias têxteis e de vestuário. A China cortejou empresas estrangeiras com a promessa de que os trabalhadores de baixa renda trabalharão livres de intrusões sindicais.

As marcas transformaram a China em um colosso de exportação. Eles também investiram pesadamente na venda de seus produtos para uma classe crescente de consumidores chineses.

Xinjiang, uma extensão acidentada com mais de duas vezes o tamanho do Texas, abriga as maiores reservas de petróleo da China. Sua abundante terra e sol tornaram-no solo fértil para o algodão.

O governo chinês rejeitou as alegações de abuso de trabalhadores em parte, afirmando que grande parte da colheita de algodão de Xinjiang agora é automatizada. Mas a colheita manual ainda é comum no sul da região, onde vive a maioria dos uigures. Lá, quase dois terços do algodão é colhido manualmente, o o governo regional disse no ano passado.

Como os grupos de direitos humanos se concentraram na exploração dos uigures, as marcas de roupas tentaram se distanciar de Xinjiang. Nike, Burberry e PVH, a empresa-mãe da Calvin Klein e Tommy Hilfiger, garantiram que pararam de comprar algodão de fontes na região, durante a auditoria de seus fornecedores.

Mas os especialistas em cadeia de suprimentos alertam que os fabricantes multinacionais frequentemente brincam com o processo de auditoria.

“A principal ferramenta para a qual é usada são as condições de vedação nas cadeias de abastecimento, em vez de tentar descobrir em profundidade o que está acontecendo”, disse Genevieve LeBaron, especialista internacional em trabalho da Universidade de Sheffield, na Inglaterra.

Em Xinjiang, os esforços para investigar as cadeias de abastecimento colidem com a realidade de que o governo chinês restringe severamente o acesso. Mesmo a mais diligente empresa de roupas não pode dizer com autoridade que seus produtos não contêm itens produzidos em Xinjiang. E muitas marcas são menos rigorosas em suas auditorias.

As principais marcas de roupas se uniram em torno da Better Cotton Initiative, uma organização com sede em Genebra e Londres, cuja missão oficial inclui a melhoria das condições de trabalho para os empresários.

No outono passado, a organização anunciou a suspensão de suas atividades em Xinjiang em meio a relatos persistentes de trabalho forçado. Mas a filial da agência na China recentemente alegou que sua investigação em Xinjiang “nunca encontrou um único caso relacionado a incidentes de trabalho forçado”, que remonta a 2012, de acordo com um demonstração relatado pela Reuters.

Essa afirmação colidiu com um crescente corpo de literatura, incluindo um recente demonstração do Conselho de Direitos Humanos das Nações Unidas expressando “sérias preocupações” sobre relatos de trabalho forçado.

A Better Cotton Initiative recusou um pedido de entrevista para discutir como ela havia chegado à sua conclusão.

“Somos uma organização sem fins lucrativos com uma equipe pequena”, disse o gerente de comunicações da iniciativa, Joe Woodruff, por e-mail.

A associação inclui alguns dos maiores e mais lucrativos fabricantes e varejistas de roupas do mundo, incluindo Inditex, o conglomerado espanhol dono da Zara, e Nike, cujas vendas no ano passado ultrapassaram US $ 37 bilhões.

Embora as declarações sobre o algodão de Xinjiang feitas por empresas de vestuário não tenham conseguido aliviar as preocupações com os direitos humanos, elas geraram indignação entre os consumidores chineses.

Nas redes sociais chinesas, as pessoas postaram fotos suas tirando os tênis Nike ou, para os menos comprometidos, cobrindo os logotipos em seus suéteres com fita adesiva.

Uma oficina em Hohhot, Mongólia Interior, exibiu uma faixa proibindo os clientes de usar Nike ou H&M. Um bar em Pequim ofereceu bebidas gratuitas para clientes vestindo roupas de marcas nacionais.

Na cidade de Xiamen, no sul da China, Polly Cai, de 24 anos, disse que seu gosto por roupas e sapatos de marcas como Nike e Uniqlo foi superado por sua antipatia pelo que considerava um golpe à dignidade de seu país.

“As marcas ocidentais querem tirar dinheiro dos consumidores chineses e continuar pisoteando o algodão de Xinjiang”, disse ele. “É ridículo.”

As marcas estão apreciando a popularidade duradoura de seus produtos na China, pois procuram evitar mais provocações. A Inditex retirou uma declaração de seu site prometendo evitar o algodão de Xinjiang.

No entanto, ao silenciar sua condenação ao trabalho forçado em Xinjiang, as marcas correm o risco de ampliar seus problemas fora da China.

“Se eles fizerem a coisa certa, eles enfrentam sérios riscos para os negócios na China”, disse Scott Nova, diretor executivo do Worker Rights Consortium, uma organização de defesa. “No entanto, eles sabem que consumidores em todo o mundo se sentirão rejeitados por uma marca que incita intencionalmente o trabalho forçado. É um teste moral profundo. “

Para as marcas de roupas, a mania de Xinjiang é simplesmente o mais recente desenvolvimento que as levou a transferir a produção para o exterior.

Como os custos trabalhistas aumentaram na China nas últimas décadas, muitas indústrias mudaram suas operações para países com custos mais baixos, como Vietnã, Camboja e Bangladesh. O Administração Trump Ele alimentou a tendência pressionando empresas multinacionais americanas a deixarem a China.

“Todas as forças econômicas que empurraram essa produção para a China realmente não funcionam mais”, disse Pietra Rivoli, especialista em comércio da Universidade de Georgetown, em Washington.

Mesmo assim, a China mantém atributos que não podem ser facilmente replicados: os maiores portos do mundo, além de um bando de indústrias relacionadas, de produtos químicos a plásticos.

Outros países apresentam suas próprias preocupações com os direitos humanos. No ano passado, a União Europeia revogou o acesso isento de impostos a roupas de Camboja em resposta à dura repressão de seu governo à dissidência.

Algumas marcas globais estão solicitando permissão de Pequim para importar mais algodão dos Estados Unidos e da Austrália para a China. Eles poderiam usar esse algodão para fazer produtos para a Europa e América do Norte, enquanto usavam a safra de Xinjiang para o mercado chinês.

No entanto, essa abordagem pode deixar as empresas de vestuário expostas aos mesmos riscos que enfrentam agora.

“Se a marca for rotulada ‘Eles ainda estão usando trabalho forçado, mas o estão usando apenas para o mercado chinês’, isso será suficiente?” disse a Sra. Collinson, a lobista da indústria.

Na semana passada, a H&M divulgou um novo comunicado pedindo aos consumidores chineses que voltem. “Estamos trabalhando junto com nossos colegas na China para fazer todo o possível para gerenciar os desafios atuais”, disse o demonstração, que não mencionou Xinjiang. “A China é um mercado muito importante para nós.”

Essas palavras não parecem ter satisfeito ninguém, nem mesmo organizações céticas de direitos humanos com as alegações de que as empresas de vestuário cortaram os laços com Xinjiang; não os consumidores chineses irritados com a indignidade nacional percebida.

Nas redes sociais chinesas, as críticas à H&M permaneceram ferozes.

“Para você, a China ainda é um mercado importante”, declarou uma publicação. “Mas, para a China, você é simplesmente uma marca desnecessária.”

Joy dong, Liu Yi e Chris Buckley contribuído.

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