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Milhões destinados a ameaças à saúde pública foram desviados para outro lugar, diz Watchdog

WASHINGTON – Um cão de guarda federal descobriu que a Autoridade de Pesquisa e Desenvolvimento Biomédico Avançado, que chamou a atenção nacional no ano passado quando a administração Trump demitiu seu diretor, tem sido usada nos últimos 10 anos como um “fundo de suborno” para cobrir despesas não relacionadas. a sua missão principal de combater ameaças à saúde como Ebola, Zika e coronavírus.

a Relatório de 223 páginas, emitido na quarta-feira pelo Escritório de Consultores Especiais, descobriu que o Departamento de Saúde e Serviços Humanos desviou milhões de dólares do contribuinte destinados ao BARDA para financiar pesquisas de vacinas e preparação para pandemias para outras atividades do governo, e não relatou ao Congresso, uma possível violação do lei federal. lei.

Atividades não relacionadas incluem remoção de móveis de escritório, despesas administrativas, assinaturas de notícias, serviços jurídicos e salários de outros funcionários do departamento. A prática de desviar fundos era tão comum, descobriram os pesquisadores, que os funcionários tinham um nome: “Banco do BARDA”.

O relatório enfoca as ações do subsecretário para preparação e resposta, o funcionário do departamento de saúde que supervisiona o BARDA e é responsável por seu orçamento. O subsecretário é responsável por liderar a resposta federal às ameaças de pandemia, como o novo coronavírus. Seu ocupante mais recente foi o Dr. Robert Kadlec; O presidente Biden não nomeou um sucessor.

“Estou profundamente preocupado com o aparente uso indevido de milhões de dólares do ASPR em fundos destinados a emergências de saúde pública, como a que nosso país enfrenta atualmente com a pandemia Covid-19”, disse Henry J. Kerner, Conselheiro Especial, escreveu em uma carta ao Sr. Biden, usando a sigla da secretária assistente para Preparação e Resposta.

“Igualmente preocupante”, acrescentou Kerner, “é o quão difundida e conhecida esta prática parecia ser por quase uma década.”

O relatório não diz especificamente quanto dinheiro foi desviado. Mas cerca de US $ 25 milhões foram retirados dos programas do BARDA e entregues ao escritório do subsecretário no ano fiscal de 2019, concluiu o escritório. E dos anos fiscais de 2007 a 2016, o subsecretário não contabilizou US $ 517,8 milhões em despesas administrativas, de acordo com o relatório.

Também sugere que um senador, Richard M. Burr, republicano da Carolina do Norte, que redigiu a legislação que criou o BARDA e é considerado seu campeão no Congresso, se envolveu em disputas internas de financiamento. O denunciante disse aos investigadores que “redação restritiva” foi acrescentada ao projeto de lei de verbas de 2016 a pedido do Sr. Burr e seu “projeto favorito”, uma aparente referência ao BARDA.

Um porta-voz do senador não fez comentários.

O BARDA foi criado pelo Congresso em 2006. Sua missão é financiar pesquisas inovadoras em vacinas, terapias, diagnósticos e outras “contramedidas médicas” para combater as ameaças naturais e de biodefesa. Ele operou em relativa obscuridade até abril, quando Kadlec demitiu seu diretor, Dr. Rick Bright.

Dr. Bright disse então que foi destituído do cargo e transferido para um trabalho mais limitado no National Institutes of Health após fazer lobby por uma investigação rigorosa da hidroxicloroquina, um medicamento antimalárico adotado pelo presidente Donald J. Trump como um tratamento para o coronavírus, e que o governo havia colocado ” política e clientelismo antes da ciência. “

Dias depois, ele entrou com uma queixa no Office of Special Advisers, uma agência federal independente de fiscalização. Ele tem desde que eles deixaram o governo federal e, mais recentemente, aconselhou Biden sobre o coronavírus durante a transição.

Mas o relatório divulgado na quarta-feira não responde às alegações de Bright. Em vez disso, abrange as administrações Obama e Trump e surgiu de uma investigação de uma queixa de 2018 por um denunciante anônimo cujas alegações se referiam principalmente à antecessora do Dr. Kadlec, Dra. Nicole Lurie. O denunciante acusou a Dra. Lurie de “relatar informações falsas ao Congresso” em seus relatórios mensais aos advogados.

Tanto o Dr. Kadlec quanto o Dr. Lurie negaram qualquer irregularidade. Em uma breve entrevista na quarta-feira, a Dra. Lurie disse que não havia sido entrevistada para a investigação. As descobertas foram relatadas anteriormente por The Washington Post.

“Saímos do país mais fortes do que o encontramos, mesmo com um manual de pandemia”, disse Lurie sobre seu tempo supervisionando a agência. “Todas as despesas eram feitas rotineiramente e aprovadas por meio de vários níveis de processos orçamentários rigorosos. Nenhuma despesa foi feita unilateralmente ”.

Em um comunicado, Kerner pediu ao Congresso e ao departamento de saúde “que tomem medidas imediatas para garantir que os fundos para emergências de saúde pública não possam mais ser usados ​​como fundos para despesas não relacionadas”.

O Departamento de Saúde e Serviços Humanos disse em um comunicado que revisaria como o subsecretário alocou dinheiro dos anos fiscais de 2015 a 2019 para determinar se alguma lei foi violada.

Uma advogada do Dr. Bright, Debra S. Katz, chamou as descobertas de “um ultraje”. Enquanto o promotor especial disse na última primavera Tendo “motivos razoáveis” para acreditar que a remoção de Bright foi uma vingança e pediu sua reintegração, Katz disse que a investigação de sua reclamação estava avançando lentamente porque o governo Trump não cooperou. Essa reclamação centrou-se no Dr. Kadlec.

“Essas pessoas usaram o BARDA como seu próprio cofrinho, tanto para direcionar contratos para seus comparsas quanto para realizar quaisquer projetos especiais que desejassem, em detrimento da saúde pública e da segurança dos americanos”, disse ele.

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