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Na zona rural de Montana, a esperança de Biden reabrir os trilhos

DEER LODGE, Mont. Por quase um século, trens de passageiros trovejaram três vezes por semana por este amplo vale de montanha gramado no centro de Montana, lar de mais gado do que pessoas, até que a Amtrak interrompeu a costa norte de Hiawatha em 1979.

Mas com um novo presidente conhecido como “Amtrak Joe” e controle democrático de ambas as casas do Congresso, uma dúzia de condados no estado de baixa densidade populacional estão esperando um retorno ao serviço ferroviário de passageiros através das cidades de Billings, Bozeman, Helena e Missoula, e The Whistle para como Deer Lodge no meio, está mais perto do que esteve em quatro décadas.

“Os residentes nas áreas mais rurais do estado precisam viajar 175 milhas para entrar em um avião ou procurar serviços médicos”, disse David Strohmaier, um comissário do condado de Missoula, que é um dos responsáveis ​​pela recém-formada Big Sky Passenger Rail Authority para arrecadar fundos e fazer lobby para um retorno ao transporte ferroviário de passageiros no sul de Montana. “As comunidades rurais veem isso como uma oportunidade para o desenvolvimento econômico, mas também como uma tábua de salvação social para os residentes que podem não ter outros meios de viajar longas distâncias para atender às suas necessidades.”

Fazendo a viagem entre Chicago e Seattle, o Hiawatha atendeu as maiores cidades de Montana. Sua ausência deixou uma brecha em um estado onde as cidades e os serviços são amplamente dispersos e o transporte público é ruim ou inexistente, especialmente para residentes de baixa renda.

O Empire Builder, um trem diário da Amtrak reduzido para três vezes por semana durante a pandemia do coronavírus, viaja de Chicago a Seattle e Portland, Oregon, através do norte de Montana, servindo apenas a pequenas cidades em uma das partes mais remotas do mundo.

Defender o financiamento atual para as rotas da Amtrak é uma batalha contínua, então a ideia de adicionar novas rotas é considerada um tiro no escuro. É menos agora, dizem alguns, por causa do novo presidente e do controle democrata de ambas as casas.

O plano de infraestrutura do presidente Biden, por exemplo, promete “desencadear a segunda grande revolução ferroviária”.

“O transporte ferroviário de passageiros é um componente vital da rede de transporte da América”, disse o secretário de transporte de entrada, Pete Buttigieg, em um comunicado ao The New York Times. “Acredito que o departamento deve promover, ajudar a desenvolver e financiar o transporte ferroviário de passageiros para trazer as ferrovias da América para o século 21”.

A expansão dos serviços para novas cidades “é uma etapa difícil para muitas pessoas”, disse Sean Jeans-Gail, vice-presidente de política e assuntos governamentais da Rail Passenger Association. “Ao mesmo tempo, parece que as estrelas estão começando a se alinhar. Poderíamos obter uma conta de infraestrutura honesta e isso poderia significar dinheiro para expansão. “

Autoridades da Amtrak disseram estar “apoiando” os esforços das autoridades locais para expandir o serviço. “Existem muitos locais em todo o país que poderiam se beneficiar com a restauração ou um novo serviço”, disse Marc Magliari, porta-voz da empresa.

Recentemente, tem havido notícias encorajadoras para a ferrovia de passageiros, incluindo o recentemente remodelado Moynihan Railway Hall próximo a Penn Station em Nova York e o novo, próxima geração de trens Acela que entrará em operação ainda este ano no Corredor Nordeste.

No entanto, a pandemia causou estragos financeiros na Amtrak, bem como em outras formas de transporte. O número de passageiros foi reduzido em 80 por cento. A ferrovia recebeu US $ 1 bilhão do estímulo de 2020.

E os planos outrora ambiciosos para trem de alta velocidade na Califórnia eles caíram drasticamente em meio aos aumentos excessivos nos custos, o que pode prejudicar a causa da expansão ferroviária.

O novo serviço de longa distância em Montana, se acontecesse, não seria de alta velocidade. Os trens de longa distância da Amtrak têm velocidade máxima de 127 milhas por hora, embora as seções de algumas rotas tenham o equipamento de segurança necessário para alcançar velocidades máximas de 90 milhas por hora.

Pequenas comunidades em todo o país veem esperança econômica em uma conexão Amtrak. O norte de Montana ainda tem o Empire Builder, que, de acordo com uma análise recente, contribui com até US $ 40 milhões por ano para as pequenas comunidades que atende. É a mais movimentada das rotas de longo curso da Amtrak, transportando cerca de 433.000 passageiros no ano passado.

Um valor aproximado para o custo inicial de restabelecer o novo serviço ao longo da rota sul de Montana, disse Jeans-Gail, é de US $ 50 milhões para melhorar a sinalização, estradas e a estação.

A nostalgia é uma parte importante do apoio às viagens de trem. A história dos últimos 150 anos no Ocidente se confunde com as ferrovias, o primeiro meio de transporte a transpor longas distâncias em viagens que duravam dias, em vez de semanas ou meses. Eles trouxeram um mundo radicalmente diferente para uma terra selvagem e remota, para o bem e para o mal. Colonos, garimpeiros, caçadores de búfalos e outros vieram desenvolver e saquear uma rica paisagem e ocupar a terra.

As ferrovias também foram fundamentais na criação de parques nacionais e infraestrutura de parques, que seus criadores viram como destinos para os passageiros.

A cidade de Deer Lodge foi parte integrante dos primeiros dias da ferrovia em Montana e é rica em sua história. O Pacífico Norte chegou na década de 1880 e, em 1907, a agora extinta Chicago, Milwaukee, St. Paul and Pacific Railroad, conhecida como Milwaukee Road, localizou aqui a sede da divisão das Montanhas Rochosas.

“Meu avô e meu pai eram engenheiros de locomotivas em Milwaukee Road”, disse Terry Jennings, que mora em Deer Lodge e faz parte do conselho de diretores da Big Sky Passenger Rail Authority. “Quando a Milwaukee Road foi arrancada, arruinou financeiramente os fundos desta cidade.”

Desde então, a população da cidade diminuiu de quase 5.000 para menos de 3.000, e há um desejo de recuperar parte de seu passado ferroviário e fortalecer sua economia turística. Deer Lodge abriga a prisão estadual, e a prisão territorial em forma de castelo de pedra, removida em 1979, é uma atração turística. O Sítio Histórico Nacional do Rancho Grant-Kohrs, nos arredores da cidade, funciona como uma fazenda de gado no século XIX.

Mesmo que o serviço ferroviário retorne à rota sul, Deer Lodge pode não receber o serviço imediatamente, embora o trem provavelmente pare nas proximidades. Se a ferrovia chegar aqui, vai precisar de nova infraestrutura. As duas estações ferroviárias da cidade com estrutura de madeira são agora a Depot Church e o Powell County Senior Center.

Embora algumas cidades de Montana tenham visto um boom nos últimos anos, muitas pequenas cidades estão em uma batalha existencial. As longas distâncias e as populações esparsas de partes de Montana, às vezes chamadas de Big Empty, tornam as viagens difíceis e caras.

Voar de Missoula para Billings, por exemplo, requer primeiro voar para Salt Lake City ou Seattle e depois conectar de volta; um voo de ida e volta pode custar US $ 500 ou mais. O serviço de ônibus é irregular. Muitas vezes, passar horas ao volante é a única alternativa.

O novo serviço de trem abriria partes isoladas do vasto estado. “Há uma grande parte de Montana que está praticamente intacta, que você só pode ver da ferrovia”, disse Jennings.

E com o envelhecimento da população, para quem dirigir longas distâncias é cada vez mais difícil, o serviço de trem parece cada vez mais atraente. “A família do meu marido mora em Terry, 400 milhas a leste”, disse a prefeita de Deer Lodge, Diana Solle. “Temos mais de 70 anos e é uma longa jornada”.

Montana é apenas um dos muitos lugares que trabalham para um novo serviço ferroviário de longa distância. A pesquisa e o planejamento estão em andamento para fornecer o serviço Amtrak em todo o Front Range do Colorado; novo serviço entre Mobile, Alabama e New Orleans; e serviço adicional entre Chicago e St. Paul, Minn. A Virgínia está acrescentando trilhos para expandir o serviço ferroviário de alta velocidade entre Richmond e Washington, conectando-se com o Corredor Nordeste.

Strohmaier disse que as autoridades de Montana gostariam de abrir um novo serviço ferroviário para conectar-se a lugares como Salt Lake City e Denver, especialmente para pessoas que não podem pagar uma viagem aérea.

“Existem disparidades econômicas e sociais” nas viagens, disse ele. “Esta é a definição de justiça no transporte. Forneceria um meio de transporte mais acessível para uma porção maior do público do que é servido atualmente. “

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