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No Masters, Lee Elder tem mais um momento de destaque

AUGUSTA, Ga. – Com o sol nascendo em seus ombros, Lee Elder foi apresentado a uma multidão de várias centenas no primeiro tee do Masters Tournament na manhã de quinta-feira. Quarenta e seis anos antes, mais ou menos no mesmo local do Augusta National, Elder se tornou o primeiro negro a jogar o torneio.

“Eu estava tão nervoso”, disse Elder, relembrando os momentos iniciais de sua aparição histórica em 1975.

Mas na manhã de quinta-feira, Elder estava calmo e sorridente, juntando-se às lendas do golfe Jack Nicklaus e Gary Player como o primeiro jogador negro a ser incluído em uma tradição de décadas de Masters: uma celebração dos iniciantes honorários que deram as primeiras tacadas cerimoniais. Mestres.

O ancião de 86 anos estava sentado em uma cadeira branca no primeiro tee com cerca de 20 familiares, amigos e Black P.G.A. profissionais de golfe vestidos com trajes formais e alinhados em uma fila majestosa. Problemas recentes com sua mobilidade impediriam o Elder de fazer uma tacada na quinta-feira, mas ele foi saudado primeiro pelo presidente do Augusta National Golf Club, Fred S. Ridley.

“Hoje, Lee Elder vai nos inspirar e fazer história mais uma vez, não com ímpeto, mas com sua presença, força e caráter”, disse Ridley.

Usando o vernáculo do golfe reservado a um jogador que, por um desempenho notável, ganhou o direito de rebater o primeiro tiro, Ridley acrescentou: “Lee, é meu privilégio dizer que você tem as honras”.

Elder empurrou os apoios de braço de sua cadeira para se levantar, mas hesitou enquanto tentava se levantar até que Player deu um passo à frente e colocou a mão sob o braço esquerdo de Elder para levantá-lo até uma postura ereta. Voltando-se para a congregação ao redor, Elder acenou com a cabeça com um aceno de sua mão esquerda, em seguida, ergueu o motorista em sua mão direita como se fosse responder à ovação que durou 40 segundos. Elder, com um sorriso, então voltou para seu assento.

Tem sido uma atmosfera às vezes tensa no 85º Masters desta semana, quando jogadores e dirigentes do torneio foram questionados sobre a nova lei eleitoral restritiva da Geórgia que está afetando o estado. Embora Elder tenha sido convidado a participar do torneio de 1975, muitos anos depois que ele e outros jogadores negros se qualificaram para jogar, Augusta National não admitiu seu primeiro membro negro até 1990, e sua primeira esposa até 2012.

O papel do ancião na considerada primeira cerimônia T foi altamente antecipado desde que foi anunciado no ano passado e, em seguida, adiado pela pandemia de coronavírus. O simbolismo de sua aparência não se perdeu em um momento em que o país passa por um acerto de contas pela justiça racial. Mas por um longo momento na quinta-feira, o foco parecia se concentrar em envolver o velho em homenagem.

Em uma conferência de imprensa logo após a primeira cerimônia do tee, Player lembrou que em 1969 ele convidou Elder para joga em seu país natal, a África do Sul.

“É muito triste pensar que naquela época, com a política de segregação que a África do Sul tinha, eu tive que ir ver meu presidente e pedir permissão para Lee Elder jogar para nosso PGA”, disse Player, acrescentando: “Eu ele era chamado de traidor. “

O jogador lembrou que Elder foi saudado com grandes ovações de pé.

“Depois fomos para outros lugares”, disse Player. “Você pode imaginar, naquele ponto da história, como foi emocionante para um jovem negro ver esse campeão jogar.”

Elder lembra que venceu 21 de 23 eventos em 1966 no torneio United Golf Association, que era uma série de torneios para jogadores de golfe afro-americanos em uma época em que eles eram regularmente excluídos de outros eventos de golfe profissional de primeira linha. No ano seguinte, ele fez uma oferta para participar do PGA Tour (ele precisava fornecer uma cópia de um saldo de extrato bancário de $ 6.500) e em 1969 se viu em um segundo turno para ganhar o prestigioso Firestone Open no estado natal de Nicklaus Ohio.

Quando Elder contou a história na quinta-feira, Nicklaus, que estava sentado ao lado dele no estande da entrevista coletiva, interrompeu: “Eu roubei você, não roubei?”

Elder se virou para Nicklaus, “Você fez.”

Nicklaus explicou que fez três putts de mais de 35 pés para manter vivo o playoff. No final das contas, Nicklaus venceu o torneio.

“Ele teve sorte”, disse Elder, que reprimiu, sem sucesso, uma risadinha, até mesmo uma risadinha.

Eu estava tendo um bom dia.

“Foi uma das experiências mais emocionantes que já testemunhei ou na qual estive envolvido”, disse ele sobre a primeira cerimônia do tee na quinta-feira.

Parando para ajustar os óculos, o mais velho acrescentou: “Meu coração está muito mole esta manhã, não muito mole, mas mole por causa das coisas maravilhosas que encontrei. É uma grande honra e agradeço muito. “

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