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O artista que muda o legado racial brutal da fotografia

Eu estava curioso sobre as negociações delicadas que Lawson faz com seus súditos, como a Sra. Bell, desde que descobri seu trabalho online. O escritor Zadie Smith, que conheceu Lawson há vários anos em um jantar oferecido por um colega da Universidade de Nova York, onde Smith ensina, me disse por e-mail que Lawson imediatamente a viu como “legal e fácil com as pessoas e aberta a tudo”. Elas rapidamente se juntaram como jovens mães lutando para equilibrar suas responsabilidades parentais com seus desejos artísticos. Smith se lembra de uma vez que entrou em uma festa com o cabelo preso em um afro, sentindo-se insegura. Lawson, que parecia registrar seu desconforto, veio parabenizá-la por isso. “Ela é apenas alguém que faz outras pessoas sentirem que podem dizer qualquer coisa, fazer qualquer coisa”, diz Smith. Lawson me disse que se considera extremamente tenaz quando se trata de buscar o que deseja. “Sou persistente não porque só quero ser persistente, mas porque sinto que tenho um propósito final para fazer isso”, diz ele.

O propósito de Lawson pode parecer escrito com antecedência. O império Kodak é baseado em Rochester, Nova York, sua cidade natal, e de acordo com a tradição da família, a avó paterna de Lawson limpou a casa de George Eastman, o fundador da Kodak. A mãe de Lawson desempenhou trabalho administrativo para a empresa por mais de 30 anos. A tia de Lawson, Sylvia, foi uma das primeiras oftalmologistas negras no interior do estado de Nova York, uma pioneira em cirurgia a laser, ajudando as pessoas a recuperar a visão. Perguntei a Lawson se ele achava que esses detalhes eram elementos cruciais para entendê-la como artista, ou se eram o tipo de coisa que a mídia superdeterminou como narrativa. Mas ela diz que vê a conexão Kodak como uma intervenção divina. “Olhando para trás, sinto que ele tem um destino”, diz ele, especialmente porque ele não cresceu indo a museus. “As instituições com as quais cresci foram a escola pública e o centro comercial”, ri.

Lawson fala sobre sua infância com reverência e admiração. “Foi uma experiência incrível e, de certa forma, meu trabalho sempre aponta para isso”, diz ela. Sua família está enraizada na área de Rochester há gerações. Sua mãe, Gladys, tem cinco irmãs e três irmãos, e seu pai, Cornelius, tem três irmãos e três irmãs. Ele estava ao lado da mãe e observava como elas se vestiam bem, como se expressavam de maneira plena, o quanto amavam, o quanto lutavam. Ele ouviu histórias de que eles ficavam na rua até tarde nos fins de semana, mas sempre chegavam à igreja pela manhã. “Eu as via como mulheres muito poderosas e isso sempre permaneceu comigo”, diz ela, acrescentando: “Eu também vi complexidade”.

Lawson cresceu em um set, primeiro como gêmea de sua irmã, Dana, e depois como trio com sua melhor amiga, Dana Brown, outro tipo de gêmea. Quando as três meninas eram pequenas, elas ficavam juntas tanto que as pessoas começaram a chamá-las de “DeanaDanaDanaBrown”. A irmã gêmea de Lawson descobriu que tinha esclerose múltipla quando tinha 17 anos e agora mora em uma clínica de convivência em Rochester. Brown desde então se mudou para o Alabama, mas ainda viaja com Lawson, às vezes acompanhando-a em suas sessões. Naquela época, diz Lawson, “nos sentíamos invencíveis, como se o mundo fosse nosso e pudéssemos fazer qualquer coisa”.

A mãe de Lawson não terminou o ensino médio, e ela e o pai de Lawson estavam determinados a dar vantagens acadêmicas às filhas. Eles matricularam os gêmeos em um programa que os levou para fora da cidade de ônibus e para uma escola secundária suburbana, que frequentaram até serem demitidos por brigar. Eles foram transferidos para uma escola mais difícil na cidade, onde Lawson aprendeu a jogar espadas na hora do almoço e também testemunhou lutas caóticas nos corredores. “Foi a primeira vez que percebi a disparidade de turmas na educação e quais privilégios e acessos tinham ou não tinham os alunos”, afirma. Mesmo naquela época, Lawson se lembra de “sempre testemunhar como as outras pessoas viviam”.

A família, que ele também vê como uma microinstituição, complicada e rica em sabedorias ancestrais, fundamentou seu senso de identidade desde o início. Lembre-se de verões, churrascos, grandes reuniões familiares. Você se lembra de usar roupas com cores combinadas para as comemorações anuais do aniversário do vovô Jeffries. Um ano a cor era vermelha e todos, inclusive os meninos, usavam smokings com faixas vermelhas; novamente, era azul escuro. Lawson se lembra de uma Páscoa em que dois dos primos lutaram entre si e começaram a rolar colina abaixo, lutando com suas melhores roupas de domingo. De certa forma, ainda está resolvendo as tensões daqueles momentos. “Existem essas dicotomias, esses opostos de bondade e aspereza”, diz ele, com a voz sumindo.

Ela se sentia amada e isolada do mundo exterior. “Estou muito feliz por meus amigos e eu não estarmos pensando em uma escala maior sobre o que significa ser negro”, ele me disse. “Há uma certa inocência nisso, e quando você toma essa experiência como certa, há muitas possibilidades.” De alguma forma, ele está sempre tentando voltar àquele período de admiração e espanto, olhando com admiração para seus primos enquanto dançavam ao ritmo de M.C. Martelo no palco de um show de talentos, as tias riam umas das outras na cozinha, saboreando os mistérios da irmandade com Dana e tendo aventuras com Dana Brown. Essas memórias influenciam quem você escolhe fotografar e os planos de fundo contra os quais você as organiza. “Isso é parte do meu olhar agora”, ele me disse.

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