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Por que comprar um iate quando você pode comprar um jornal?

Os bilionários tiveram uma pandemia muito boa. Há mais deles do que há um ano, embora a crise tenha exacerbado a desigualdade. Mas o escrutínio acompanhou essas fortunas infladas. Os legisladores estão debatendo novos impostos sobre empresas e indivíduos ricos. Até mesmo sua filantropia tem sido cada vez mais criticada como um exercício de poder e generosidade.

Um campo em que os bilionários ainda podem receber aplausos como salvadores de mentalidade cívica é comprar o jornal metropolitano.

O líder empresarial local pode não ter parecido uma grande salvação um quarto de século atrás, antes que o Craigslist, o Google e o Facebook começassem a distribuir a grande receita de anúncios dos jornais. No geral, a unidade de investigação do jornal considera que os bilionários do bairro merecem uma olhada cuidadosa. Mas muitos jornais não têm mais uma unidade de investigação e a prioridade é a sobrevivência.

Essa visão da mídia empurrou a propriedade de jornais da coluna vaidade para o lado filantrópico do livro-razão. Pagar por mais alguns repórteres e consertar a máquina de café pode fazer você torcer por muito menos esforço do que, digamos, passar duas décadas construindo a Fundação Bill e Melinda Gates.

O último exemplo é apresentado na forma de Oferta de $ 680 milhões por Hansjörg Wyss, um pouco conhecido bilionário suíço, e Stewart W. Bainum Jr., um magnata dos hotéis de Maryland, para a Tribune Publishing e sua lista de jornais e tablóides históricos como The Chicago Tribune, The Daily News e The Baltimore Sun.

Se Wyss e Bainum arrebatarem a Tribune da Alden Global Capital, cuja oferta pela empresa já havia ganhou o endosso do conselho do Tribune, a compra representará o exemplo mais recente de uma busca de mais de uma década por parte de alguns dos ultra-ricos da América para sustentar um pilar da democracia em colapso.

Se houve um ano significativo nesse desenvolvimento, foi 2013. Foi quando o fundador da Amazon, Jeff Bezos, comprou o The Washington Post e o proprietário do Red Sox, John Henry, comprou o The Boston Globe.

“Eu investi no Globo porque acredito profundamente no futuro desta grande comunidade, e o Globo deve desempenhar um papel vital em determinar esse futuro”, disse Henry. escreveu naquela época.

Bezos e Marty Baron, o editor recentemente aposentado do The Post, são famosos liderou um renascimento do papel à sua antiga glória. E depois de um início um pouco mais difícil, os especialistas disseram que Henry e sua esposa, Linda Pizzuti Henry, CEO do Boston Globe Media Partners, também percorreram um longo caminho para restaurar aquele jornal.

Em todo o país, para o Dr. Patrick Soon-Shiong, o médico e bilionário que comprou o The Los Angeles Times em 2018, as coisas nem sempre foram bem. Mas poucos preferem a alternativa de propriedade de fundos de hedge.

“Não tenho dúvidas de que o Los Angeles Times está em uma posição melhor hoje do que se o Tribune tivesse persistido nos últimos três anos”, disse ele. Norman Pearlstine, que atuou como editor executivo por dois anos após a compra do Dr. Soon-Shiong e ainda atua como consultor sênior. “Não acho que isso esteja aberto a debate ou disputa.”

A partir de Utah para Minnesota e de Grande ilha na direção Berkshires, os grandes moradores decidiram que um jornal é uma parte essencial do tecido cívico. Seu histórico como proprietários é um tanto misto, mas, neste caso, misturado é melhor do que a alternativa.

Pesquisadores da Universidade da Carolina do Norte em Chapel Hill divulgaram um relatório no ano passado mostrando que, nos últimos 15 anos, mais de um quarto dos jornais americanos desapareceram, deixando para trás o que eles chamam “Notícias desertos”. O relatório de 2020 foi uma atualização de um semelhante de 2018, mas apenas nesses dois anos outros 300 jornais morreram, levando 6.000 empregos de jornalismo com eles.

“Não creio que ninguém no setor de notícias use óculos cor de rosa”, disse Tom Rosenstiel, diretor executivo do American Press Institute, um grupo sem fins lucrativos de defesa do jornalismo. “Eles foram tirados deles há alguns anos e eles não sabem onde estão.”

“A vantagem de um proprietário local que se preocupa com a comunidade é que ele pode teoricamente dar uma dica e também dizer: ‘Equilibre o fluxo de caixa e você estará bem'”, disse Rosenstiel.

Por exemplo, Glen Taylor, um bilionário de Minnesota que é dono do Minneapolis Star Tribune, não está enchendo a redação de dinheiro, disse Michael Klingensmith, editor do jornal e CEO. “O entendimento que temos com Glen é que, se gerarmos caixa, cabe a nós segurá-lo, mas ele não tem interesse em investir mais”, disse. “Ele espera que o negócio seja totalmente autossuficiente.”

Mas, com 240 funcionários, a redação é tão grande quanto quando Klingensmith chegou em 2010, algo de que relativamente poucos jornais podem se gabar durante o mesmo período. A meta do Star Tribune era atingir 100.000 assinantes digitais até o final do ano passado, e atingiu essa marca em maio. E o papel sozinho ganhou um prestigioso Prêmio Polk pela cobertura do assassinato de George Floyd e suas consequências.

“Comunidades com jornais de propriedade muito rica geralmente se saíram muito melhor porque mantiveram o curso com grandes redações”, disse Ken Doctor, em um hiato como analista do setor de mídia para atuar como CEO. e fundador da Lookout Local, que está tentando reviver o negócio de notícias locais em mercados menores, começando em Santa Cruz, Califórnia. Os fundos de hedge, em contraste, esperam até 20% da receita anual de suas propriedades, o que muitas vezes só pode ser alcançado eliminando as funções de jornalistas e editores para lucros de curto prazo.

Alden fez grandes cortes em muitas de suas publicações do MediaNews Group, incluindo The Denver Post e The San Jose Mercury News. Alden afirma que está resgatando papéis que poderiam ter sido fechados nas últimas duas décadas.

E um comprador bilionário está longe de ser uma panaceia para os males do setor. “Não é só procurar um cara rico. Ele é a pessoa rica certa. Há muitas pessoas com muito dinheiro. Muitas delas não deveriam dirigir empresas jornalísticas”, disse Ann Marie Lipinski, curadora do Nieman Fundação para o Jornalismo de Harvard e ex-editor do Chicago Tribune “Sam Zell é a Exposição A. Portanto, tome cuidado com quem pergunta.”

Zell, o independente e bilionário imobiliário cujo apelido é “The Grave Dancer”, tornou a Tribune Publishing privada em uma compra alavancada em 2007. A empresa pediu falência no ano seguinte. Seu breve mandato ajudou a desencadear os eventos que levaram à candidatura Alden Capital.

Outros resgatadores chegaram e partiram. Houve um tempo em que Warren Buffett parecia um salvador em potencial para os jornais, investindo neles por meio de sua empresa, a Berkshire Hathaway. Ele tem desde sacudir um recuo da indústria. E houve até relatos de que o Dr. Soon-Shiong explorou uma liquidação do Los Angeles Times (que negado)

“O grande medo de todo bilionário é que, ao possuir um jornal, eles se tornem milionários”, disse Rosenstiel.

Elizabeth Green, cofundadora e CEO da Chalkbeat, uma organização de notícias educacionais sem fins lucrativos com 30 repórteres em oito cidades do país, disse que resgatar uma dúzia de jornais do metrô que são “obviamente uma casca do que eram” nunca seria suficiente para virar o notícias locais ao redor.

“Mesmo essas tentativas continuam a preservar instituições que sempre foram falhas e não se inclinaram para a nova economia da informação e como todos nós consumimos, aprendemos e pagamos pelas coisas”, disse a Sra. Green, que também é cofundadora do American Journalism Project, que está trabalhando para criar uma rede de estabelecimentos sem fins lucrativos.

A Sra. Green não está sozinha em sua crença de que o futuro do jornalismo americano reside em novas formas de jornalismo, muitas vezes sem fins lucrativos. O American Journalism Project recebeu financiamento dos filantropos de Houston Laura e John Arnold, do fundador do Craigslist Craig Newmark e do Emerson Collective de Laurene Powell Jobs, que também comprou o The Atlantic. Herbert e Marion Sandler, que construiu uma das maiores poupanças e empréstimos do país, deram dinheiro para iniciar a ProPublica.

“Estamos vendo um crescimento tremendo de organizações sem fins lucrativos relativamente pequenas que agora fazem parte do que eu chamaria de complexo do jornalismo filantrópico”, disse o Sr. Doctor. “A questão não é realmente a estrutura corporativa, sem fins lucrativos ou com fins lucrativos, a questão é dinheiro e tempo.”

O descendente de uma família rica de Utah, Paul Huntsman, comprou o The Salt Lake Tribune em Utah de um fundo de hedge em 2016. A circulação foi cortada pela metade, a receita de publicidade despencou e eliminou mais de um terço dos jornalistas. Desde então, tornou-se o primeiro jornal metropolitano operando como uma organização sem fins lucrativos.

Depois do empresário da televisão a cabo H.F. (Gerry) Lenfest comprou o The Philadelphia Inquirer, estabeleceu uma estrutura híbrida. O jornal é administrado como uma empresa de benefício público com fins lucrativos, mas pertence a uma organização sem fins lucrativos chamada Instituto Lenfest. A complexa estrutura visa manter a independência editorial e máxima flexibilidade para funcionar como um negócio, ao mesmo tempo que promove o apoio filantrópico.

Dos US $ 7 milhões que Lenfest deu para complementar a receita de assinantes e anunciantes do The Inquirer em 2020, apenas US $ 2 milhões vieram do instituto, enquanto os US $ 5 milhões restantes vieram de uma ampla gama de doadores nacionais, locais, institucionais e. Jim Friedlich, CEO e CEO da Lenfest.

“Acho que filosoficamente, há muito aceitamos que não temos museus ou casas de ópera sem apoio filantrópico”, disse Lipinski. “Acho que o jornalismo merece a mesma consideração.”

Bainum disse que planeja estabelecer um grupo sem fins lucrativos que compraria o The Sun e dois outros jornais de Maryland de propriedade do Tribune se ele e Wyss tivessem sucesso em sua oferta.

“Esses compradores abrangem todo o espectro político e, na superfície, têm pouco em comum, exceto sua riqueza”, disse Friedlich. “Todos parecem sentir que a democracia americana está navegando em águas turbulentas e decidiram comprar um jornal em vez de um iate.”

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