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Pronto ou não, Hideki Matsuyama é agora um herói nacional no Japão

TÓQUIO – Hideki Matsuyama ele nunca foi fã dos holofotes. Mesmo tendo se tornado o jogador de golfe masculino de maior sucesso, ele fez o possível para evitar a atenção dispensada aos movimentos de cada um dos outros atletas japoneses que brilharam no cenário mundial.

Mas com sua vitória no domingo no Masters em Augusta, Geórgia, o brilho agora será inevitável. A sua vitória, a primeira de um japonês num dos principais campeonatos de golfe, é a concretização de uma ambição de longa data para o país e garante que será homenageado como herói nacional, com a adoração e o escrutínio que se seguem.

O Japão é uma nação de jogadores ávidos de golfe, e o status do esporte como o esporte preferido da elite política e empresarial ocidental deu a ele uma ressonância especial. O sucesso nos esportes há muito é um indicador crítico da posição global do país, com os Estados Unidos e a Europa frequentemente sendo o padrão pelo qual o Japão se avalia.

“Sempre sonhamos em vencer o Masters”, disse Andy Yamanaka, secretário-geral da Japan Golf Association. “Este é um momento muito emocionante para todos nós. Acho que muita gente chorou quando acabou. “

Essas lágrimas refletem, em parte, uma nação insular que se vê como menor e menos poderosa do que outros países importantes, embora seja a terceira maior economia do mundo. Isso significa que os atletas que o representam globalmente muitas vezes estão sobrecarregados com expectativas e pressões que transcendem o campo de jogo.

A mídia do país tem acompanhado as façanhas de seus atletas no exterior com uma intensidade que alguns consideram desconcertante. Quando o astro do beisebol Ichiro Suzuki se juntou ao Seattle Mariners, as organizações de notícias japonesas abriram escritórios na cidade dedicados exclusivamente a cobri-lo. As estações de televisão transmitem jogos da liga principal aparentemente sombrios aqui, apenas no caso de um jogador japonês aparecer. Mesmo os modestos desempenhos de pontuação de um N.B.A. Japonês O jogador pode ativar as manchetes.

O golfe não é exceção. Mesmo durante torneios de apostas baixas, um grupo de repórteres japoneses costuma seguir Matsuyama, de 29 anos, um grau de atenção que o jogador de golfe tímido pela mídia parece ter achado esmagador.

Em Augusta, a pressão, pelo menos da mídia, foi felizmente baixa. As restrições da Covid-19 haviam mantido o comparecimento de jornalistas a um mínimo, e a imprensa japonesa apareceu em pequeno número. Depois de terminar a terceira rodada no sábado com uma vantagem de quatro derrotas, Matsuyama admitiu aos repórteres que “com menos mídia, tem sido muito menos estressante para mim”.

Sua vitória foi um avanço para um país que possui o segundo maior número de jogadores e campos de golfe do mundo. O jogo é uma presença onipresente em todo o país, com as altas grades verdes dos driving range marcando o horizonte de praticamente todos os subúrbios. Em 2019, o P.G.A. adicional seu primeiro torneio oficial no Japão.

No século passado, desde que os comerciantes estrangeiros introduziram o jogo no Japão, o país produziu vários jogadores de primeira linha, como Masashi Ozaki e Isao Aoki. Mas até agora, apenas duas haviam vencido torneios importantes, ambas mulheres: Hisako Higuchi no L.P.G.A. Campeonato de 1977 e Hinako Shibuno no British Open Feminino de 2019.

No início deste mês, outra mulher japonesa, Tsubasa Kajitani, venceu a segunda competição amadora feminina no Augusta National.

A vitória de Matsuyama no Masters foi a conquista culminante de uma jornada que começou aos 4 anos de idade em sua cidade natal, Matsuyama, na ilha de Shikoku, no sul do Japão. Seu pai, um jogador de golfe amador que agora dirige um driving range, o apresentou ao jogo.

Ele se destacou nos esportes ainda adolescente e, em 2011, foi o torcedor mais bem colocado no Masters. Em 2017, ele ganhou seis P.G.A. eventos turísticos e foi classificado como o No. 2 no mundo, o mais alto para um jogador de golfe japonês.

Nos últimos anos, no entanto, ele parecia estar em uma seqüência de derrotas, atormentado por um jogo curto irregular e uma tendência a ceder sob pressão, desperdiçando lideranças dominantes nos verdes dos últimos nove.

Apesar disso, Matsuyama levou uma existência privada focada no golfe, enquanto outros atletas acumularam aparições na mídia e endossos corporativos. Ele ganhou elogios por sua ética de trabalho, que às vezes o levou a culminar em uma participação em um grande torneio com horas de trabalho em seu swing.

Ele parece não ter hobbies ou qualquer interesse em adquiri-los. Em 2017, ele surpreendeu a mídia ao anunciar que sua esposa dera à luz o primeiro filho do casal. Poucos sabiam que ele era casado. Ninguém nunca perguntou, ele explicou.

Quando Donald J. Trump, um devoto do esporte que gostava de fazer negócios presidenciais nos links, visitou o Japão em 2017, o primeiro-ministro da época, Shinzo Abe, recrutou Matsuyama para um pouco de diplomacia no golfe. O trio não marcou pontos, e Matsuyama, fiel à sua natureza, teve pouco a dizer sobre a experiência.

Com seu vitória em Augusta, as expectativas sobre Matsuyama aumentarão dramaticamente. A atenção da mídia provavelmente atingirá um pico febril nas próximas semanas, e as ofertas de endosso chegarão.

Embora a popularidade do golfe tenha diminuído no Japão nos últimos anos, analistas esportivos já especulam que a vitória de Matsuyama pode ajudar a alimentar um ressurgimento do jogo, que tem visto um interesse renovado como um esporte favorável à pandemia que facilita a manutenção de uma distância social saudável. . Os Jogos Olímpicos de Tóquio neste verão também chamarão a atenção para o jogo.

Munehiko Harada, presidente da Universidade de Osaka de Esportes e Ciências da Saúde e especialista em marketing esportivo, disse que esperava que Matsuyama usasse sua vitória para se envolver em mais diplomacia do golfe e que isso aumentaria a retórica anti-asiática e a violência que explodiram. durante a pandemia.

“Seria ótimo se a vitória de Matsuyama aliviasse os sentimentos negativos em relação aos asiáticos nos Estados Unidos e criasse uma espécie de ímpeto de respeito mútuo”, disse ele, acrescentando que espera que o presidente Biden convide o jogador de golfe para a Casa Branca mais cedo. de uma reunião agendada com o primeiro-ministro japonês Yoshihide Suga esta semana.

Em declarações à mídia, Suga elogiou o desempenho de Matsuyama, dizendo que “deu coragem e comoveu profundamente as pessoas em todo o Japão”.

A pressão já está sobre Matsuyama para conseguir mais uma vitória para a nação.

“No sé cuál será su próximo objetivo, tal vez ganar otro major o lograr un grand slam, pero para la Asociación de Golf de Japón, obtener una medalla de oro en los Juegos Olímpicos sería una gran noticia”, dijo Yamanaka, secretario general de a Associação.

Notícias especulam que Matsuyama será recrutado para acender o caldeirão olímpico na cerimônia de abertura dos Jogos em julho.

Quando questionado sobre a possibilidade em uma entrevista coletiva após sua vitória, Matsuyama se opôs. Antes que ela pudesse se comprometer com qualquer coisa, ela disse, ela teria que rever sua programação.

Hisako Ueno contribuiu com reportagem.

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