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Resposta frenética do Inside Corporate America à lei de votação da Geórgia

Em 11 de março, a Delta Air Lines dedicou um prédio em sua sede em Atlanta a Andrew Young, o líder dos direitos civis e ex-prefeito. Na cerimônia, Young falou sobre o projeto de lei de direitos de voto restritivo que os republicanos estão aprovando na legislatura do estado da Geórgia. Então, após os discursos, a filha de Young, Andrea, uma ativista proeminente, encurralou o CEO da Delta, Ed Bastian.

“Eu disse a ele como era importante se opor a essa lei”, disse ele.

Para Bastian, foi um aviso prévio de que a questão dos direitos de voto em breve envolveria a Delta em outra disputa nacional. Nos últimos cinco anos, as corporações assumiram posições políticas como nunca antes, muitas vezes em resposta às políticas extremas do ex-presidente Donald J. Trump.

Após a resposta ambígua de Trump à violência nacionalista branca em Charlottesville, Virgínia, em 2017, Ken Frazier, executivo-chefe negro da Merck, desistir de um grupo consultivo presidencial, levando dezenas de outros executivos de alto escalão a se distanciarem do presidente. No ano passado, após o assassinato de George Floyd, centenas de empresas expressaram sua solidariedade ao movimento Black Lives Matter.

Mas para as empresas, a disputa pelo direito de voto é diferente. Uma questão que ambos os partidos políticos consideram prioritária, não é facilmente resolvida com declarações de solidariedade e doações. Tomar uma posição sobre a legislação de direito de voto empurra as empresas para a política partidária e as coloca contra os republicanos que se mostraram dispostos a aumentar impostos e promulgar regulamentações onerosas sobre negócios que os contrariam politicamente.

É um novo cenário de girar a cabeça para as grandes empresas que tentam apaziguar democratas com foco na justiça social, bem como republicanos populistas que de repente não têm medo de romper os laços com os negócios. Empresas como a Delta são apanhadas no meio e enfrentam fortes consequências políticas, não importa o que façam.

“Foi muito difícil com o presidente Trump, e a comunidade empresarial esperava que, com uma mudança na administração, as coisas fossem um pouco mais fáceis”, disse Rich Lesser, diretor executivo do Boston Consulting Group. “Mas os líderes empresariais ainda enfrentam desafios para lidar com uma variedade de questões, e a questão das eleições é uma das mais delicadas.”

No início, a Delta, o maior empregador da Geórgia, tentou ficar de fora da luta pelo direito de voto. Mas depois que a lei da Geórgia foi aprovada, um grupo de poderosos executivos negros convocou publicamente as grandes empresas a se oporem à legislação eleitoral. Horas depois, a Delta e a Coca-Cola mudaram abruptamente de curso e desaprovaram a lei da Geórgia. Sexta-feira, A Major League Baseball retirou o All-Star Game de Atlanta em protesto, e mais de 100 outras empresas se manifestaram em defesa do direito de voto.

A onda de apoio sugere que o alerta dos executivos negros terá um impacto nos próximos meses, à medida que legisladores republicanos em mais de 40 estados promovem leis eleitorais restritivas. Mas a reação já foi rápida, com Trump pedindo boicotes de empresas que se opõem a tais leis e legisladores da Geórgia votando por novos impostos sobre a Delta.

“Se as pessoas acham que foi uma semana de desconforto e incerteza, deve ser, e deve ser”, disse Sherliesn Ifill, presidente do Fundo de Defesa e Educação Legal da NAACP, que tem pressionado as empresas a se envolverem. “As empresas precisam descobrir quem são agora.”

Ao longo de tudo isso, Delta estava no centro da tempestade. A Delta há muito desempenha um papel importante nos negócios e na vida política da Geórgia e, desde que Bastian se tornou CEO em 2016, está envolvida em algumas questões políticas e sociais espinhosas.

Delta é compatível com L.G.B.T.Q. direitos e, em 2018, após o tiroteio na escola em Parkland, Flórida, Bastian encerrou sua associação com a National Rifle Association. Em resposta, legisladores republicanos na Geórgia votaram em remover uma isenção de impostos para a Delta, custando à empresa US $ 50 milhões.

No entanto, quando 2021 começou e Bastian se concentrou na recuperação de sua empresa da pandemia, surgiu um problema ainda mais partidário.

Em fevereiro, ativistas de direitos civis começaram a entrar em contato com a Delta, apontando para o que consideraram provisões problemáticas nos primeiros rascunhos do projeto de lei, incluindo a proibição da votação no domingo e conclamando a empresa a usar sua influência e procuração. influenciar o debate.

A equipe de assuntos governamentais da Delta compartilhou algumas dessas preocupações, mas decidiu trabalhar nos bastidores, em vez de ir a público. Foi uma eleição calculada, projetada para evitar incomodar os legisladores republicanos.

No início de março, os lobistas da Delta pressionaram David Ralston, o chefe republicano da Câmara da Geórgia, e assessores do governador Brian Kemp para remover algumas cláusulas de longo alcance do projeto de lei.

Mas mesmo com a pressão sobre a Delta para se opor publicamente à legislação, os conselheiros de Bastian lhe disseram para ficar em silêncio. Em vez disso, a empresa emitiu uma declaração apoiando os direitos de voto em geral. Outras grandes empresas de Atlanta, incluindo Coca-Cola, UPS e Home Depot, seguiu o mesmo roteiro, abstendo-se de criticar o projeto de lei.

Essa abordagem passiva enfureceu os ativistas. No meio de março manifestantes organizaram um “morrer em“No museu da Coca-Cola. O bispo Reginald Jackson, um pastor influente de Atlanta, saiu às ruas com um megafone e pediu um boicote à Coca-Cola. Dias depois, ativistas se reuniram no terminal Delta do aeroporto de Atlanta e perguntaram a Bastian para usar sua influência para “encerrar o projeto de lei”. Ainda assim, Bastian se recusou a dizer qualquer coisa publicamente.

Duas semanas após o dia em que a Delta dedicou seu prédio ao Sr. Young, a lei foi aprovada. Algumas das disposições mais restritivas foram removidas, mas a lei limita o acesso às cédulas e é crime dar água às pessoas que esperam na fila para votar.

A luta na Geórgia parecia ter acabado. No entanto, dias depois que a lei foi aprovada, um grupo de poderosos executivos negros frustrados com os resultados entrou em ação. Logo as empresas de Atlanta estavam de volta à luta, e a polêmica se espalhou para outras empresas em todo o país.

No domingo passado, William M. Lewis Jr., presidente de banco de investimento da Lazard, enviou um e-mail para um punhado de acadêmicos e executivos da Geórgia, perguntando o que ele poderia fazer. O grupo teve uma resposta simples: faça com que outros líderes empresariais negros soem o alarme.

Minutos depois de receber essa resposta, Lewis enviou um e-mail para quatro outros executivos negros importantes, incluindo Ken Chenault, o ex-CEO da American Express, e Frazier, o CEO da Merck. Dez minutos depois, os homens estavam em uma videochamada e resolveram escrever uma carta pública, segundo duas pessoas a par do assunto.

Naquela tarde de domingo, Lewis enviou um e-mail com uma lista de 150 executivos negros proeminentes que ele cura. Em pouco tempo, os homens reuniram mais de 70 empresas, incluindo Robert F. Smith, CEO da Vista Equity Partners; Raymond McGuire, ex-executivo do Citigroup candidato à prefeitura de Nova York; Ursula Burns, ex-CEO da Xerox; e Richard Parsons, ex-presidente do Citigroup e CEO da Time Warner.

Chenault disse que alguns executivos solicitados a assinar recusaram. “Alguns estavam preocupados com a atenção que isso traria para eles e sua empresa”, disse ele.

Antes de o grupo se tornar público, Chenault entrou em contato com Bastian, da Delta, de acordo com três pessoas familiarizadas com o assunto. Os homens se conhecem há décadas e, na noite de terça-feira, falaram longamente sobre a lei da Geórgia e o papel que Delta poderia desempenhar no debate.

Na manhã seguinte, a carta apareceu como um anúncio de página inteira no The New York Times, e em Chenault e Frazier falei com ele meios de comunicação. “Não há meio-termo aqui”, disse Chenault ao The Times. “Ou você é a favor de mais pessoas votando ou deseja suprimir o voto.”

“Isso é sem precedentes”, disse Lewis. “A comunidade empresarial afro-americana nunca se reuniu em torno de uma questão não comercial e lançou um apelo à ação para a comunidade corporativa mais ampla.”

Bastian não conseguiu dormir na terça-feira à noite após sua ligação para Chenault, de acordo com duas pessoas a par do assunto. Ele também recebeu uma série de e-mails sobre a lei de funcionários da Black Delta, que representam 21% da força de trabalho da empresa. Eventualmente, Bastian chegou à conclusão de que era profundamente problemático, disseram as duas pessoas.

Tarde da noite, ele redigiu um memorando inflamado que enviou aos funcionários da Delta na manhã de quarta-feira. Nele, ele abandonou qualquer pretensão de neutralidade e expressou sua oposição “cristalina” à lei. “Todo o fundamento deste projeto foi baseado em uma mentira”, escreveu ele.

Horas depois, James Quincey, o CEO da Coca-Cola, emitiu uma declaração mais reservada que repetia parte da linguagem de Bastian, também usando as palavras “cristalinas”. Quincey, um cidadão britânico que administrou a crise em sua casa em Londres, participou de uma videoconferência privada de 45 minutos com Jackson e Ifill e tentou expressar sua solidariedade com a causa deles.

“Muitos CEOs querem fazer a coisa certa, eles só têm medo de resistência e precisam de cobertura”, disse Darren Walker, que assinou a carta e é presidente da Fundação Ford e dos conselhos de três empresas públicas. . “O que a carta fez foi fornecer cobertura.”

Já para Delta e Coca-Cola, as repercussões foram intensas e imediatas. Governador Kemp acusou o senhor Bastian de espalhar “os mesmos ataques falsos que ativistas partidários estão repetindo.” E os republicanos na Câmara da Geórgia votaram para retirar Delta de uma redução de impostos, assim como fizeram três anos atrás. “Você não alimenta um cachorro que morde sua mão” disse o Sr. Ralston, o alto-falante da casa.

O senador Marco Rubio da Flórida postou um vídeo no qual ele chamou a Delta e a Coca-Cola de “acordar os hipócritas corporativos” e o Sr. Trump juntou-se às chamadas de boicote de empresas que falam contra as leis de voto.

As empresas que adotaram uma abordagem mais cautelosa não receberam a mesma meta. A UPS e a Home Depot, grandes empregadoras de Atlanta, também enfrentaram apelos iniciais para se opor à lei da Geórgia, mas, em vez disso, assumiram compromissos não específicos quanto ao direito de voto.

Seguindo a carta dos executivos negros e declarações da Delta e da Coca-Cola, mais empresas se apresentaram. Na quinta-feira, American Airlines e Dell, ambas com sede no Texas, declarou sua oposição à legislação eleitoral proposta naquele estado. E na sexta-feira, mais de 170 empresas assinaram um comunicado conclamando as autoridades eleitas de todo o país a se absterem de promulgar leis que dificultam o voto das pessoas.

Foi complicado, mas para muitos ativistas, foi um progresso. “Os negócios não existem no vácuo”, disse Stacey Abrams, que trabalhou durante anos para conseguir o voto negro na Geórgia. “Será necessária uma resposta nacional das empresas para evitar que o que aconteceu na Geórgia aconteça em outros estados”.



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