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Twitter Troll enganou 4.900 democratas em um esquema de votação por telefone, dizem os EUA

Um homem conhecido como um troll de extrema direita do Twitter foi preso na quarta-feira e acusado de espalhar desinformação online que enganou os eleitores democratas em 2016, fazendo-os tentar votar por telefone em vez de ir às urnas.

Os promotores federais acusaram Douglass Mackey, de 31 anos, de coordenar com co-conspiradores a divulgação de memes no Twitter, alegando falsamente que os apoiadores de Hillary Clinton poderiam votar enviando mensagens de texto para um número de telefone específico.

Os co-conspiradores não foram citados na denúncia, mas um deles era Anthime Gionet, uma personalidade da mídia de extrema direita. conhecido como “Alasca assado”, que foi preso após participar do motim de 6 de janeiro no Capitólio dos Estados Unidos, de acordo com uma pessoa informada sobre a investigação, que falou sob condição de anonimato para discutir uma investigação em andamento.

Como resultado da campanha de desinformação, os promotores disseram, pelo menos 4.900 números de telefone exclusivos enviaram mensagens de texto com o número em um esforço inútil para votar em Clinton.

Mackey foi preso na manhã de quarta-feira em West Palm Beach, Flórida, no que parecia ser o primeiro caso criminal no país envolvendo supressão de eleitores por meio da divulgação de desinformação no Twitter.

“Com a prisão de Mackey, estamos avisando que aqueles que querem subverter o processo democrático dessa forma não podem contar com o manto do anonimato da Internet para fugir da responsabilidade por seus crimes”, disse Seth DuCharme, procurador dos Estados Unidos em exercício em Brooklyn, cujo escritório está processando o caso.

A Sra. Clinton não foi citada na denúncia, mas uma pessoa informada sobre a investigação confirmou que ela era a candidata presidencial descrita nos documentos de acusação.

Um advogado de Mackey não quis comentar.

Mackey, que foi libertado da custódia na quarta-feira sob fiança de US $ 50.000, enfrenta uma acusação incomum: conspiração para violar direitos, tornando ilegal que as pessoas conspirem para “oprimir” ou “intimidar” qualquer pessoa. Pessoa a não exercer um direito constitucional, como votar. A acusação acarreta uma pena máxima de 10 anos de prisão.

O caso vai testar o novo uso das leis federais de direitos civis como uma ferramenta para responsabilizar as pessoas por campanhas de desinformação destinadas a interferir nas eleições, uma questão que recentemente se tornou uma prioridade urgente para plataformas de rede.

Tornou-se um jogo whack-a-mole para usuários da polícia como Mackey, que os promotores disseram que simplesmente abririam novas contas no Twitter depois que as anteriores fossem suspensas. Mackey usou quatro contas diferentes no Twitter de 2014 a 2018, de acordo com a denúncia, sempre procurando esconder sua verdadeira identidade do público.

O objetivo da campanha de Mackey, de acordo com os promotores, era influenciar as pessoas a votar de uma “forma legalmente inválida”.

Em 2018, o Sr. Mackey era revelou ser o operador de uma conta no Twitter sob o pseudônimo de Ricky Vaughn, que abasteceu o ex-presidente Donald J. Trump enquanto espalhava propaganda anti-semita e nacionalista branca.

A conta do Sr. Mackey teve tantos seguidores que fez o M.I.T. Lista do Media Lab de 150 maiores influenciadores nas eleições de 2016, à frente das contas do Twitter da NBC News, Drudge Report e CBS News.

O Twitter fechou a conta em 2016, um mês antes da eleição, por violar as regras da empresa ao “se envolver em abuso direcionado”. Na época, a conta tinha cerca de 58.000 seguidores. Três dias depois, um associado de Mackey abriu uma nova conta para ele, disseram os promotores, que também foi rapidamente suspensa.

Não ficou claro como Mackey se conectou com Gionet, ou “Baked Alaska”, que também era uma figura popular na mídia social entre os nacionalistas brancos e ativistas de extrema direita. Um advogado de Gionet não quis comentar.

O Sr. Mackey é um nativo de Vermont que graduado pela Middlebury College. Ele trabalhou por cinco anos como economista em uma empresa de pesquisa com sede no Brooklyn, John Dunham & Associates, até sua demissão no verão de 2016, disse um representante da empresa.

A denúncia mostrou precisão cirúrgica na campanha de desinformação de Mackey e seus quatro co-conspiradores. Em conversas em grupos privados no Twitter, eles discutiram como inserir seus memes em conversas de tendências online e discutiram mudanças no texto e nas cores para tornar suas mensagens mais eficazes.

Mackey estava obcecado com a viralização de suas postagens, disse a denúncia, uma vez que ele disse aos associados: “MEMES ESTÃO SE PROPAGANDO”. Ele e seus co-conspiradores brincaram sobre enganar os liberais “burros”.

Seu esforço para desinformar os eleitores começou depois que o grupo viu uma campanha semelhante destinada a enganar os eleitores no referendo britânico de 2016 sobre a possibilidade de deixar a União Europeia, também conhecida como Brexit, de acordo com a denúncia.

Mackey e seus associados criaram sua própria versão, compartilhando fotos instando os apoiadores de Clinton a votarem nela no dia da eleição usando uma hashtag no Twitter ou Facebook. Para tornar as imagens mais legítimas, eles colocaram o logotipo da campanha e o vincularam ao site.

Alguns de seus memes pareciam ser dirigidos a eleitores negros e latinos. Uma imagem mostrava uma mulher negra em frente a um pôster apoiando Clinton, dizendo às pessoas para votarem em Clinton enviando uma mensagem de texto para um número específico. Mackey compartilhou uma imagem semelhante escrita em espanhol, disseram os promotores.

Menos de uma semana antes do dia da eleição, dizia a reclamação, Mackey enviou uma mensagem no Twitter: “Obviamente, podemos vencer na Pensilvânia. A chave é aumentar a participação de brancos não universitários e limitar a participação de negros. ”

Naquela época, o Twitter começou a remover as imagens com informações falsas e a suspender a conta de Mackey. Mas os memes já tinham vida própria, disseram os promotores, à medida que seus associados continuavam a compartilhá-los com um público mais amplo.

Alan Feuer contribuiu com reportagem.

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