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Uma comunidade religiosa e uma fazenda de ervas daninhas no meio dela

FLOCO DE NEVE, Ariz. – O Templo dos Santos dos Últimos Dias assoma sobre a paisagem, sua superfície lisa de granito brilhando ao sol do deserto. No topo, um anjo dourado brilha na luz.

Do outro lado da rua tranquila do templo há uma estufa de 40 acres que os habitantes locais chamam de “fazenda de maconha”.

Phoenix fica a três horas de carro. Eles o chamam de “Vale” aqui, 5.600 pés acima do nível do mar. Embora apenas cerca de 6.000 pessoas vivam em Snowflake, o templo atrai mais de seis vezes esse número, de lugares tão distantes quanto o Novo México.

Oficialmente, a empresa de cannabis é chamada Copper State Farms. É parcialmente propriedade de Fife Symington IV, filho de um ex-governador do Arizona, e ele se apresenta como o maior atacadista de maconha do estado. Pode ser a maior estufa dedicado exclusivamente à cannabis na América do Norte.

Em 2015, o Sr. Symington ouviu que o proprietário da estufa na época, NatureSweet, estava tendo dificuldades com sua operação local de cultivo de tomate e optou por deixe o floco de neve. O Sr. Symington decidiu que a estufa tinha que ser dele.

Mas antes que ele pudesse cultivar qualquer coisa, Symington teve que convencer os habitantes locais.

A resistência foi profunda. Lynn Johnson, agora Snowflake Mayor e membro da igreja, fazia parte do Conselho Municipal na época. “Muitas pessoas ficaram muito chateadas”, disse Johnson. “Aqui estamos nós, um L.D.S. comunidade, e temos a maior fazenda de maconha do mundo. Isso foi um pouco duro. “

Symington mudou-se para Snowflake na primavera de 2016 e contratou o ex-secretário de imprensa de seu pai para ajudá-lo. “Achei que eles iriam me queimar como uma efígie em frente à prefeitura”, disse ele.

A formação do Sr. Symington ajudou. Ele dirigia uma empresa que cultivava vegetais no México por mais de duas décadas e viu uma boa oportunidade agrícola quando a viu: a estufa estava localizada nas Montanhas Brancas do Arizona, com alta exposição ao sol, proteção contra extremos inverno. clima e acesso a um grande aquífero.

“Foi como fazer uma campanha política de base”, disse Symington. “Falei com todos que queriam me ouvir. Fui aos almoços da Câmara de Comércio e aos desjejuns do Rotary. ” Ele prometeu contratar pelo menos 130 pessoas e pagar a elas um salário inicial de US $ 15 por hora. Repetidamente, ele disse que não estava pedindo a ninguém que decidisse se a maconha deveria ser legalizada; que dependia do estado.

Eu sabia que a demanda do consumidor por maconha estava lá. O Arizona legalizou a maconha medicinal vários anos antes e, no final de 2015, quase 90.000 residentes do estado tinha se juntado ao programa, de acordo com o Departamento de Serviços de Saúde do Arizona. (Esse número mais do que triplicou desde então.)

A cidade realizou várias audiências públicas. Opiniões foram encontradas. Algumas pessoas temiam que os produtos cultivados na estufa chegassem à comunidade; outros estavam preocupados com o fato de a maconha ainda ser ilegal em nível federal. Alguns sugeriram a realização de um referendo em vez de permitir a convocação da Câmara Municipal.

Barbara Hansen, que agora é gerente da Copperstate Farms, falou a favor da fazenda de maconha, de acordo com os minutos de uma audiência. “As pessoas que falam sobre o impacto nas crianças devem tratar de suas preocupações em casa”, disse ele na reunião. “Se eles vão usar drogas e não podem pegar maconha, eles vão tirar do armário de remédios dos pais e as drogas são mais nocivas e viciam que a maconha”.

No lado oposto, Lowry Flake se concentrou em seus medos mais amplos. “George Soros investiu dinheiro na maconha porque seu objetivo final é incrementalismo, nos destruir, legalizar todas as drogas, isso vai nos enfraquecer como povo e isso significa que podemos ser controlados pela elite”, disse Flake. Sr. Soros, um filantropo bilionário que é frequentemente o alvo de teorias da conspiração, doou dinheiro para campanhas de legalização da maconha em todo o país, incluindo um no Arizona em 1996. Acontece que essa campanha foi contestada pelo então governador do estado: o pai de Symington.

No mesmo verão em que falou na audiência pública, Flake entrou em um processo para impedir a Copperstate Farms de abrir suas instalações. (Ele se aposentou logo depois). O Tribunal Superior do Condado de Navajo indeferiu a ação, chamando suas reivindicações de “frívolas” e ordenou que os advogados dos demandantes pagassem os honorários advocatícios do lado oposto. (Um dos advogados que processou foi Kory Langhofer, que representou a campanha do presidente Donald J. Trump em um processo contestando os resultados da eleição no ano passado).

Ambos os lados levantaram argumentos religiosos. Mary Law disse que a chegada da maconha a Snowflake a lembrava das “palavras de Satanás, ‘Você pode comprar qualquer coisa com dinheiro’. Ele acrescentou: “Se nos opormos a essas fábricas, o Senhor nos abençoará e melhores negócios e mais empregos surgirão na comunidade.”

Houve outra interpretação religiosa. Dave Haws falou para dizer que a cannabis foi “colocada nesta terra pelo Senhor”, então “não é diferente de qualquer outra planta.”

No final, a necessidade de empregos continuou a ressurgir com argumentos a favor da instalação. A estufa foi um empregador por décadas.

Bernie e Krista Nauss, um casal que ganhou milhões na loteria canadense, a estabeleceu no final da década de 1990 para cultivar tomates. (Embora eles não cultivassem maconha lá, o Sr. Nauss foi multado em C $ 25.000 por cultivar maconha em seu porão em 1998, de acordo com o The Toronto Star.)

O casal vendeu a estufa para a Eurofresh, produtora de produtos agrícolas, que faliu e estava adquirido pela NatureSweet, uma empresa de tomate.

NatureSweet não durou muito. A saída da empresa de tomate ocorreu em 2015, e acompanhou outro momento difícil para a economia da cidade: o fechamento de um fábrica de papel em 2012. Quando o Sr. Symington apareceu, Snowflake estava no mercado em busca de um empregador grande e estável. Alguns habitantes da cidade não ficaram impressionados com o salário-base de US $ 15 por hora que a Copperstate Farms prometeu, mas na época o salário mínimo do Arizona era praticamente metade disso.

“US $ 15 é melhor do que nada”, disse Johnson.

No final, o Sr. Johnson votou contra a Copperstate Farms, mas a maioria do Conselho Municipal venceu e aprovou a licença.

A fazenda agora emprega 365 pessoas da área de Snowflake. No geral, as empresas de cannabis no Arizona empregam mais de 20.000 pessoas, de acordo com Leafly, uma publicação comercial.

Antes de ingressar na Copperstate Farms como CEO, Pankaj Talwar trabalhou na Procter & Gamble e na George Weston Ltd., que possui marcas como Wonder e D’Italiano. “O crescimento percentual do meu emprego anterior seria um crescimento de 5 ou 7 por cento”, disse Talwar. “Luzes apagadas, super sucesso.” Em contraste, as vendas da Copperstate cresceram 146 por cento entre 2019 e 2020, disse ele.

O Arizona votou pela legalização da cannabis recreativa em novembro passado, e os dispensários, incluindo quatro administrados pela Copperstate Farms, já começaram a vender produtos para pessoas com 21 anos ou mais.

Como a cannabis é legal no Arizona, mas não nos Estados Unidos como um todo, as empresas que desejam vender produtos de cannabis no Arizona têm que fazer tudo (cultivo, produção, experimentação) no estado. “Ao contrário de outras indústrias que são mais maduras, os empregos na indústria e na agricultura não podem ser movidos para fora do estado”, disse David Belsky, CEO da FlorHire, uma agência de recrutamento para a indústria da cannabis. “Para o Arizona, a indústria da cannabis é literalmente feita no Arizona.”

Em termos de empregos que a indústria gera, o cultivo é a maior categoria, disse ele. “Sem biomassa suficiente para se converter em bens de consumo embalados, não há nada para encher as prateleiras dos varejistas e atender às demandas dos clientes”, disse ele.

Impressionado com o Sr. Symington e o crescimento de seus negócios, o Sr. Johnson mudou de ideia sobre a presença da Copperstate Farms em Snowflake. No mês passado, o conselho municipal deu à Copperstate Farms luz verde para mais 40 acres, com Johnson como apoio. Com a expansão planejada do efeito estufa, a Copperstate Farms espera contratar pelo menos mais 40 pessoas.

Nem todo mundo ganhou.

Daliah Flake, cujo trisavô foi um dos fundadores da cidade, é voluntária no Stinson Pioneers Museum no floco de neve. Em uma quinta-feira de manhã no mês passado, ele explicou a história da cidade enquanto mostrava a um visitante as fotos em preto e branco de sua família penduradas nas paredes do museu, um tear usado por um de seus ancestrais e um livro que registra a morte de Snowflake. residentes, com mais de 100 anos.

Ele disse que está preocupado em como a fazenda de maconha afetará o futuro da cidade. “Eu entendo o uso médico, mas agora também existe o uso recreativo”, disse Flake. “Isso traz um conjunto de problemas completamente diferente.”

Sua chefe, Sarah Brimhall, presidente da Snowflake Heritage Foundation, apareceu por alguns minutos. Ele reclamou que às vezes, quando costumava passear, sentia o cheiro de cannabis que emanava da fazenda.

Mas isso é raro hoje em dia, disse ele, e ele geralmente aceitou a fazenda como um elemento fixo da cidade. “Queremos que todos trabalhem em uma fazenda de maconha? Não, ”ela disse. “Mas as pessoas têm que trabalhar.”


Kitty Bennett contribuiu com pesquisas.

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