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A descoberta de uma variante do vírus no Colorado e na Califórnia alarma cientistas

“Eu esperaria uma trajetória semelhante” nos Estados Unidos, disse Trevor Bedford, biólogo evolucionário do Fred Hutchinson Cancer Research Center, em Seattle. A variante provavelmente responde por menos de 1% dos casos agora, ele estimou, mas pode constituir a maioria dos casos em março.

A variante tem 23 mutações, em comparação com o vírus original descoberto em Wuhan, na China. Dezessete mutações apareceram desde que o vírus se separou de seu ancestral mais recente, disse Muge Cevik, especialista em doenças infecciosas da Universidade de St. Andrews, na Escócia, e consultor científico do governo britânico.

A velocidade com que o vírus adquiriu tantas alterações preocupa os cientistas, que esperavam que o coronavírus evoluísse muito mais lentamente.

As vacinas candidatas atuais devem continuar a proteger as pessoas contra doenças, disseram vários especialistas. Mas o surgimento da nova variante, que contém pelo menos uma mutação que enfraquece a proteção imunológica do corpo, torna provável que as vacinas precisem de ajustes regulares, assim como precisam para permanecer eficazes contra o vírus da gripe.

Os cientistas ainda não têm certeza de quão facilmente o mutante se espalha. As estimativas iniciais eram cerca de 70% mais transmissíveis, mas o número foi revisado para 56% e pode cair ainda mais, disse Cevik.

Mas, a cada nova pessoa que infecta, o coronavírus também tem uma chance maior de mutação e, portanto, mais chances de ocorrer mutações que lhe dão uma vantagem, tornando-o mais transmissível, por exemplo, ou menos suscetível ao sistema imunológico.

“Se você tiver o suficiente disso, grandes quantidades de replicação de vírus ao redor do mundo, então você obterá muitas variantes diferentes”, disse o Dr. Dan Barouch, virologista do Beth Israel Deaconess Medical Center em Boston.

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